Die Sammlungen

Von Belmont nach Fort Donelson (Winter 1861-1862)


Im westlichen Operationsgebiet - mit anderen Worten, im Gebiet zwischen den Appalachen und dem Mississippi - gab es keinen Hinweis darauf, dass die Strategie der Union, vorsichtig oder sogar vorsichtig, einen derart schillernden Erfolg wie die der USA haben würde erste Monate des Jahres 1862. Und noch weniger, dass es sich um einen ehemaligen zurückgetretenen Offizier handeln würde, der Alkoholiker wurde, nachdem er seine Umstellung in der Zivilbevölkerung verpasst hatte, die der Hauptprojektleiter sein sollte. Dies waren jedoch tatsächlich entscheidende Siege für den Norden, die ein bestimmter Zuschuss im Februar 1862 erreichen sollte.

Ein unwahrscheinlicher Gewinner

Hiram Ulysses Grant wurde 1822 in Ohio geboren. Obwohl er kein Interesse am Waffenberuf hatte, wurde er 1839 von seinen Eltern an die West Point Military Academy geschickt.Ulysses Simpson Grantwird dieser Name danach beibehalten. Als er 1843 ging, wurde er auf eine Verwaltungsstelle verwiesen. Diese Position sowie seine Abneigung gegen den Krieg hinderten ihn nicht daran, in Mexiko mit Auszeichnung zu dienen und während des Konflikts zwei Patentförderungen zu erhalten. Aber 1854 wurde er von einem anderen Offizier verwickelt, der behauptete, ihn betrunken erwischt zu haben, und Grant würde lieber abrupt zurücktreten, als ein Kriegsgericht zu riskieren.

Grant versuchte sich dann an verschiedenen Aktivitäten, einschließlich der Landwirtschaft in Missouri - er besaß dort sogar einen Sklaven -, aber ohne großen Erfolg, so dass er aus Mangel an etwas Besserem in der Gerberei seines Vaters eingestellt wurde. Einer der Gründe für sein chronisches Versagen war seine Vorliebe für Alkohol. Obwohl das öffentliche Gerücht und dann die Legende den wahren Umfang von Grants Alkoholismus stark übertrieben zu haben scheinen, reichte die Tatsache, dass er sich nicht immer die Mühe machte, seinen Zustand zu verbergen, wenn er betrunken war, aus, um ihm vorauszugehen 'ein katastrophaler Ruf.

Alles änderte sich 1861, als der Bürgerkrieg ausbrach. Obwohl seine Bitte, wieder in den Dienst zu treten, vom Militär ignoriert worden war, hätte Grant mehr Erfolg mit dem Gouverneur von Illinois, wo er wohnt. Seine Erfahrung in der Militärverwaltung wird für die Organisation des Kontingents von Freiwilligen, die Illinois dem Bundeswehr zur Verfügung stellen muss, von unschätzbarem Wert sein. Im Juni 1861 wurde er schließlich zum Oberst der 21 ernanntth Illinois Regiment und wurde beauftragt, die Sicherheit der Eisenbahnlinie zwischen Hannibal und St. Joseph's im Norden von Missouri zu gewährleisten. Im folgenden August wurde Grant an die Spitze der Militärbezirk Kairo. Kurz nach dem Verlassen von Missouri sollte die Platte River-Eisenbahnbrücke Gegenstand einer der ersten Guerilla-Operationen in der Region werden, bei der etwa 20 Menschen ums Leben kamen, als sie sabotiert zusammenbrach. eines Zuges.

Der Befehl an Grant war alles andere als trivial. Kairo am südlichen Ende von Illinois war eine bescheidene Stadt. Aber die Stadt befand sich am Zusammenfluss von Mississippi und OhioDies gab ihm eine strategische Position von äußerster Wichtigkeit für die Kontrolle dieser beiden Flüsse. Es war Grant, der am 6. September 1861 Paducah am Zusammenfluss von Ohio und Tennessee besetzte, als Reaktion auf die Verletzung der Neutralität von Kentucky durch die Südstaatler. In den folgenden Monaten wurden in Kairo bedeutende Streitkräfte für künftige Offensiven auf dem Fluss konzentriert und Grant anvertraut.

Karte des westlichen Endes von Kentucky, vom Autor kommentiert.

Die Schlacht von Belmont

Anfang November 1861 wurde General John C. Frémont von seinem Kommando über die Militärabteilung in Missouri entbunden. Sein Nachfolger, Henry Halleck, sollte die Aktion der zerstreuten Nordarmeen von Paducah nach Kansas koordinieren. Halleck war von Natur aus vorsichtig und sogar schüchtern und galt eher als Theoretiker als als Mann auf dem Gebiet. Auf der anderen Seite hatte er ein echtes Talent für Personalangelegenheiten und würde sich in der Verwaltung der Armee auszeichnen - was angesichts des enormen Aufwands in diesem Bereich und insbesondere in Bezug auf die Logistik s im Verlauf des Krieges von unschätzbarem Wert zu sein.

Kurz bevor er entlassen wurde, war eine der letzten Handlungen von Frémont, Grant zu befehlen, zu drohen Kolumbusin Kentucky. Ziel des Manövers war es, die Konföderierten zu zwingen, Truppen in der Region zu unterhalten, um sie daran zu hindern, Verstärkung an andere Operationssäle zu senden, insbesondere im Südwesten von Missouri, wo die Federals hergekommen waren. Lebenslauf Springfield. Grant schickte zuerst eine Abteilung unter dem Befehl von Oberst Oglesby, in Missouri zu demonstrieren, aber als sich herausstellte, dass die Konföderierten Truppen zu ihm geschickt hatten, musste der nordische General seine Strategie überdenken.

Columbus war weit entfernt von einem Ziel, das leicht genommen werden sollte. Seit seiner Besetzung im September ist der südliche General Leonidas Polk Dort hatten sich etwa 5.000 gut verankerte Männer versammelt. Polk, ein wohlhabender Pflanzer aus Tennessee, der mehrere hundert Sklaven besaß, war auch Bischof in der Episcopalian Church und verdiente ihm seinen Spitznamen Kämpfender Bischof"Der kämpfende Bischof". Sein Hauptaugenmerk lag auf der Befestigung von Columbus am Ostufer des Mississippi, um den Flussfluss zu blockieren. Ungefähr 140 schwere Kanonen richteten sich direkt auf den Bach, und Polk hatte eine riesige Kette, die fast 800 Meter lang geschmiedet und über den Mississippi gespannt war.

Grant verstand, dass Columbus auf dem Fluss für ihn unzugänglich war, da ihm nur sehr begrenzte Mittel zur Verfügung standen. Anstatt einen Frontalangriff zu riskieren, befahl er Charles Ferguson Smith, seine Truppen in Paducah im Südwesten zu bewegen, um Columbus auf dem Landweg zu bedrohen. Während dieser Zeit würde er mit dem Boot nach transportiert werden Belmont, ein kleiner Weiler in Missouri, direkt gegenüber von Columbus. Auf diese Weise konnte er sowohl Oglesbys Männer abdecken, die sich weiter nach Westen wagten, als auch die Belagerungswaffenbatterie zerstören, die die Konföderierten in Belmont stationiert hatten, ohne das Risiko einzugehen, sich der gesamten Besatzung von Columbus zu stellen.

Grant schiffte ungefähr 3.000 Männer auf sechs Transportschiffen ein, begleitet von zwei hölzernen Kanonenbooten, der USS Tyler und die USS Lexington. Dies waren ursprünglich nur zivile Schaufelschiffe, die jedoch einst von den USA gekauft und bewaffnet wurden. Marine erhielten sie zusätzlichen Schutz bestehend aus dicken Holzbrettern. Sie wurden daher Spitznamen HolzverkleidungenWortspiel gebildet am Bauholz (Holz schneiden) und eisern gekleidet, der Begriff, der damals verwendet wurde, um sich auf ein gepanzertes Kriegsschiff zu beziehen. Grants Truppe bestand aus fünf Regimentern, die in zwei Brigaden organisiert waren und jeweils von John McClernand und Henry Dougherty, zwei Kompanien Kavallerie und einer Feldartillerie-Batterie, kommandiert wurden.

Eine entscheidende Erfahrung

Als sie am 6. November von Kairo aus segelte, blieb diese Truppe nicht unbemerkt, und Polk wurde bald informiert. Er betrachtete diese Operation jedoch als Betrug und stärkte seine Positionen in Belmont nicht sofort. Letztere wurden noch immer nur von einem Infanterieregiment, einem Kavallerie-Bataillon und einer Feldbatterie unter Oberst James Tappan verteidigt. Erst als er erfuhr, dass die Federals gegen 8 Uhr morgens in der Nähe von Belmont zu landen begonnen hatten 7. November 1861, dass er beschloss, dort Verstärkungen zu schicken - vier Regimenter aus Tennessee -, die von seinem Untergebenen, General Gideon Pillow, kommandiert wurden. Am Ende einer Stunde stellten sich die Südstaatler Grant etwa 2.700 Soldaten gegenüber.

Als Grant seine vorderen Elemente auflud, um das Gelände zu erkunden, näherten sich die beiden nördlichen Kanonenboote dreist den konföderierten Batterien von Columbus. Der Schusswechsel was folgte, war erfolglos: Die unerfahrenen südlichen Artilleristen landeten nur einen Treffer auf der Tyler, eine volle Kanonenkugel, die einen Seemann tötete, aber das Schiff nicht beschädigte. Die Nordländer konnten ihrerseits die feindlichen Kanonen nicht erreichen, die sich zu hoch auf den Steilhängen mit Blick auf den Mississippi befanden. Insgesamt unternahmen die Kanonenboote der Union drei Rundreisen, um zu verhindern, dass die südlichen schweren Kanonen Belmonts Verteidiger unterstützen. In jedem Fall verdeckten die Breite des Flusses und die Höhe der Bäume am anderen Ufer die Bundestruppen der Südstaatler und machten ihr Feuer völlig wahllos und im Wesentlichen unwirksam.

Die Schlacht begann weiter ein Waldgrundstück wo offene Räume knapp und auf wenige bebaute Felder beschränkt waren. Das dichte sumpfige Unterholz erschwerte den Fortschritt, insbesondere für die Artillerie. Als Scharmützler eingesetzt, drängten Nordinfanterie und Kavallerie ihre südlichen Kollegen den größten Teil des Vormittags langsam zurück, während Grant seine Streitkräfte in der Schlachtlinie einsetzte. Pillow, ein inkompetenter Offizier, der vor allem seinen Verbindungen zur Demokratischen Partei wegen seiner Ernennung zum General zu verdanken war, hatte den Fehler gemacht, seine Hauptverteidigungslinie nicht am Rande eines Waldes, sondern mitten in einem zu errichten Feld. Seine Männer würden dem Feuer eines Feindes ausgesetzt sein, der selbst das Unterholz ausnutzen könnte.

Doch der Kampf war noch nicht vorbei. Als die nördlichen Regimenter ins Feld kamen, wurden sie von einem Kugelhagel und einem Traubenschuss begrüßt, die sie zwangen, im Dickicht Deckung zu suchen. Grant scheute keine Anstrengungen, um sie zu sammeln, und verlor dabei ein Pferd, das unter ihm getötet wurde. Dem General und seinen Offizieren gelang es, die nordischen Streitkräfte in eine ziemlich sichere Position zu bringen, die durch die dichte Vegetation vor feindlichem Feuer geschützt war. Pillow verlor die Geduld und befürchtete, dass ihm die Munition ausgehen würde. Dann schickte er seine Truppen nach vorneBajonettladung dazu bestimmt, es zu beenden. Den Südstaatlern gelang es, sich durch das Zentrum der Union zu drängen, aber die Federals gruppierten sich schnell zu Gegenangriffen und drängten ihre Feinde zurück in ihre Ausgangspositionen.

Gegen Mittag war die nördliche Artillerie endlich im Einsatz und begann, ihr südliches Gegenstück zu beschießen. Der Austausch dauerte bis die konföderierten Artilleristen, keine Munition mehrnicht zurückziehen. Die Feds zielten dann auf feindliche Infanterie. Erschöpft und ohne Unterstützung, verlor sie bald den Halt und kehrte in Unordnung nach Belmont zurück. Die Konföderierten rissen sich einmal im Schutz ihres Lagers zusammen, aber die nördlichen Kanonen überwanden schnell ihren Willen zum Widerstand: Sie zerstreuten sich und ließen zwei Kanonen und hundert Gefangene in den Händen ihrer Gegner.

Die erste Phase der Schlacht, von der Landung im Norden bis zur Eroberung des Lagers. Karte zum offiziellen Bericht von General Grant, vom Autor kommentiert. NB: Auf dieser und der nächsten Karte befindet sich Nord auf der linken Seite.

Profitabler Unterricht

Dann erreichten Grants Soldaten eine kritische Schwelle die ihren Sieg nicht in eine Katastrophe verwandeln konnten. Die Soldaten trennten sich, um das Lager zu plündern, vor allem wegen des Essens, während die Offiziere mehr daran interessiert zu sein schienen, dem Moment Feierlichkeit zu verleihen, als Disziplin aufrechtzuerhalten. McClernand, ein ehrgeiziger Politiker aus Illinois, der sich bereits als Anführer einer Armee sah, improvisierte sogar eine Rede inmitten von Jubel und patriotischer Miene. Wie Grant selbst später schreiben würde, waren seine Männer wie "durch ihren Sieg demoralisiert ».

Auf der anderen Seite des Mississippi erkannte Polk den Ernst der Lage erst, als die Federals ins Lager stürmten. Er schickte sofort andere Verstärkungen in Belmont: vier Regimenter und ein Infanteriebataillon unter den Obersten Samuel Marks und Benjamin Cheatham. Die bisher blinden konföderierten Flussbatterien konnten den offenen Raum des geplünderten Lagers nach Belieben bombardieren. Grant zündete daraufhin letzteres an und unterzeichnete versehentlich das Todesurteil für einige verwundete Südstaatler, die in ihren Zelten vergessen wurden. Ihre Reihen wurden reformiert, die Nordländer drehten sich um, um sich ihren Transportschiffen anzuschließen.

Cheatham verfolgte die Nordländer, als Marks versuchte, sie abzuschneiden, und es schaffte, ihre rechte Flanke anzugreifen. Ein erster Angriff führte dazu, dass Doughertys Brigade in die Flucht geschlagen wurde, als die Südstaatler angriffen. Der Rest der nordischen Truppe befand sich mitten auf dem Feld, auf dem sie an diesem Morgen gekämpft hatten, im Kreuzfeuer, aber Grant blieb cool und löste seine Kanonen. Sie überwältigten Marks 'Männer mit Traubenschüssen und erlaubten den 31th Illinois Regiment, um eine Route nach hinten zu öffnen. Dicht gefolgt von den Konföderierten gelang es den nördlichen Truppen, dank des Feuers ihrer Kanonenboote kurz vor Einbruch der Dunkelheit ohne allzu große Schwierigkeiten wieder einzuschiffen. Insgesamt hatten die beiden Lager jeweils etwa 600 Mann verloren.

Der General aus dem Norden sollte aus dieser kleinen Verlobung fruchtbare Lehren ziehen, wie er sich später in seinen Memoiren erinnern würde. Mehrmals persönlich in Gefahr, zeigte er unbestreitbaren körperlichen Mut und vor allem den unerbittlichen - und manchmal rücksichtslosen - Willen, der ihn für den Rest des Konflikts beleben würde. Er lernte auch, welche Fehler nicht gemacht werden sollten, wenn er seine Männer in der Hand halten und sie nach einem ersten Erfolg nicht an Schwung verlieren wollte. Außerdem entdeckte Grant viel über sich selbst, aber auch über seine Feinde Vertrauen in ihm, der sich als maßgeblich für seinen zukünftigen Erfolg erweisen würde.

Der Rückzug und die Wiedereinschiffung der Nordländer. Gleiche Karte wie zuvor, Anmerkungen des Autors.

Die Schlacht von Belmont war trotz ihres grundlegenden Charakters für Ulysses Grant und seine Soldaten ein Gefecht ohne strategische Bedeutung im Kriegsmaßstab gewesen. Weitere viel größere Operationen würden folgen, obwohl ihre Ergebnisse selbst für diejenigen, die sie unternahmen, überraschend sein würden. Grant würde die Lehren aus Belmont ziehen und eine halbherzige Offensive startenein entscheidender Sieg für die Union.

Hallecks Widerwillen

Anfang 1862 wurde Nordpräsident Abraham Lincoln ungeduldig. In den vergangenen Monaten waren seine Armeen erheblich gewachsen, eine große Anstrengung, sich auszurüsten, und die Männer waren jetzt viel besser ausgebildet als im vergangenen Sommer. Trotzdem startete keiner der wichtigsten Generäle des Nordens eine ernsthafte Offensive. Lincoln war besorgt über die politischen Folgen ihrer Untätigkeit und forderte sie dazu aufeine allgemeine Offensive zum 22. Februar, Geburtstag von George Washington, dem ersten Präsidenten der Vereinigten Staaten.

General Halleck, der die Militärabteilung von Missouri befehligte, war von Natur aus schüchtern und musste sich mit anderen Faktoren auseinandersetzen. Der erste wardas Fehlen eines einheitlichen Befehls im Westen. Drei verschiedene Abteilungen sollten ihre Bemühungen dort koordinieren: Neben Missouri gab es auch die eher geringfügigen Abteilungen von Kansas (die Operationen in New Mexico und im indischen Territorium betrafen) und die Abteilung von Ohio, deren Truppen sich befanden konzentriert in Ost-Kentucky. Halleck seinerseits musste ein weites und schwieriges Gebiet verwalten. Seine Streitkräfte sollten die Sicherheit von Missouri gewährleisten, einem Staat, der bereits von pro-südlichen Guerillas geplagt wurde. Für diese Aufgabe standen zwei weit voneinander entfernte Armeen zur Verfügung, die von Samuel Curtis im Südwesten von Missouri und die von Grant im Süden von Illinois.

Letzterer, ermutigt durch seinen Halberfolg von Belmont, hatte Halleck in den folgenden Wochen wiederholt um Erlaubnis gebeten, den Angriff fortzusetzen. Seine Idee war, den Tennessee River hinaufzugehen, um anzugreifenFort Henry, die die Konföderierten gebaut hatten, um ihren Kurs zu kontrollieren. Unglücklicherweise vertraute ihm sein Chef wegen seines hartnäckigen Rufs als Alkoholiker nicht. Um die Sache noch schlimmer zu machen, konnte sich Halleck mit seinem Amtskollegen im Ohio Department, Don Carlos Buell, nicht auf eine gemeinsame Strategie einigen. Er hatte in Kentucky nur begrenzte Fortschritte gemacht, von denen einer zum kleinen Sieg in Mill Springs führte.

Trotz all seiner Fehler, zu denen nicht zuletzt seine Unfähigkeit gehörte, gute Beziehungen zu seinen Untergebenen aufrechtzuerhalten, war Halleck dem militärischen Anstand dennoch sehr verbunden. Nachdem ihm befohlen worden war, von Lincoln aus in die Offensive zu gehen, führte er sie aus - im Gegensatz zu einem McClellan zum Beispiel. Er erlaubte Grant schließlich, gegen Fort Henry vorzugehen. In Hallecks Kopf konnte es nur seineine begrenzte Operation im wesentlichen einen Ablenkungswert haben. Grant hatte tatsächlich nur 20.000 Männer im Vergleich zu Buells 56.000. Es wurde daher verstanden, dass die Hauptoffensive die Arbeit des letzteren sein würde.

Das Aufeinandertreffen zweier Strategien

Lincoln selbst hat sich ebenfalls stark auf Buell verlassen, aber um zu verstehen, dass man ein paar Monate zurückgehen muss. Als die ersten südlichen Staaten in die Fußstapfen von South Carolina traten und sich im Januar 1861 trennten, lehnte Tennessee diese Option in einem Volksentscheid knapp ab.Der Staat wurde geografisch geteilt: Die Ebenen des Westens, die für die Ausbeutung von Tabak und Baumwolle günstig waren, unterstützten die Sezession, während der Osten, sehr bergig und dort, wo wenig Sklaverei praktiziert wurde, der Union treu blieb. Das Zentrum blieb bis zum Ausbruch des Bürgerkriegs unentschlossen. Der Einfluss von Gouverneur Isham Harris war dann entscheidend: Zentral-Tennessee fiel in das Sezessionslager, und letzteres wurde am 8. Juni 1861 durch ein neues Referendum genehmigt.

Wie ihre Kollegen in West Virginia versuchten die Unionisten in Ost-Tennessee, der Sezession entgegenzuwirken, indem sie einen eigenen Staat bildeten und einige Grafschaften im Nordosten Alabamas hinzufügten. Sie hatten jedoch nicht den gleichen Erfolg, da die konföderierte Armee schnell die Kontrolle über ein Gebiet übernahm, das ansonsten zu weit von den nördlichen Staaten entfernt war, um auf militärische Hilfe von ihnen zu hoffen. Diese Regionen blieben jedoch bestehenUnterstützungszentren für die Sache der Unionund seine Besetzung würde für die nächsten zwei Jahre zu einer der größten Obsessionen von Abraham Lincoln werden. Die Offensive, die Lincoln von Buell forderte, war auf dieses Ziel gerichtet - ein Ziel, dessen Wert weitaus politischer als militärischer oder strategischer Natur war.

Ost-Tennessee warEnklavean den schroffen Bergen, die an die hohen Täler der Flüsse Tennessee und Cumberland grenzten. Von Kentucky aus war der direkteste Zugang das Cumberland Lock, ein schmaler und leicht zu verteidigender Durchgang, den Buell nur ungern frontal angreifen wollte. Es war einfacher, weiter nach Süden durch Chattanooga zu fahrenüberNashville, aber das erforderte zuerst ein Stürmen der wichtigsten Positionen der Konföderierten um Bowling Green. Infolgedessen blieb Buell vorsichtig und beschränkte sich in den ersten Wochen des Jahres 1862 auf einige Demonstrationen.

Die Konföderierten hatten ihrerseits den Vorteil, ein einheitliches Kommando für den gesamten Westen zu haben. Diese "Militärabteilung Nummer zwei", wie sie vorläufig bezeichnet wurde, war anvertraut wordenAlbert Sidney Johnston. Letzteres war nicht mit Joseph Eggleston Johnston verwandt, der die südlichen Streitkräfte in Virginia befehligte. A.S. Johnston, ein Karriere-Soldat, wurde kurz vor dem Krieg zum Leiter der pazifischen Militärabteilung der Bundeswehr ernannt. Er wurde in Kentucky geboren, war aber durch Adoption Texaner und schloss sich dem Lager in Texas an, als es sich trennte. Sein Ruf war der eines vielversprechenden Offiziers, und der Präsident des Südens, Jefferson Davis, schätzte ihn sehr.

In Übereinstimmung mit Davis 'Strategie hatte Johnston seine Truppen so angeordnet, dass sie die nördliche Grenze von Tennessee über ihre gesamte Länge verteidigten. Folglich,seine Truppen waren sehr gestreckt. Polk in Columbus hatte jetzt 12.000 Männer. Fort Henry hatte eine Besatzung von 3.000 Soldaten unter Lloyd Tilghman, während 2.000 weitere Fort Donelson besetzten, ein paar Meilen entfernt im Cumberland. William Hardee befehligte die Hauptstreitkräfte der Konföderierten in Südkentucky - 22.000 Mann in Bowling Green - und Carter Stevenson hatte mindestens drei Brigaden, um die Cumberland-Schleuse zu verteidigen.

Einsatz von Armeen nach Kentucky Anfang 1862.Die rote Linie materialisiert die Verteidigungsstrategie der Konföderierten. Vom Autor kommentierte Karte aus einem Original in der Perry-Castaneda-Kartenbibliothek.

Unterschätzte Wasserstraßen

A. S. Johnston schloss sich Pierre Beauregard an, dem Gewinner von Fort Sumter und Bull Run, den Präsident Davis nicht mochte und der besonders daran interessiert war, Richmond zu verlassen. Zu Beginn des Jahres 1862 hatten weder er noch die anderen Generäle mit höheren Kommandos im Westen den tatsächlichen Wert von richtig eingeschätztWasserstraßen in zukünftigen Operationen. Beide waren besonders mit der Kontrolle der Eisenbahnen beschäftigt, die als besser geeignet für die Versorgung einer großen Armee angesehen wurden.

Im Westen verband die einzige durchgehende Schienenachse (wenn wir die Unterschiede in der Spurweite außer Acht lassen), die in Nord-Süd-Richtung ausgerichtet war, Louisville im Norden von Kentucky genau mit Nashville, der Hauptstadt von Tennessee, und führte durch von Bowling Green - was erklärt, warum die Südstaatler diese Stadt vorrangig verteidigten. Dies war umso notwendiger, als Nashville mit seinem großen Arsenal eines der wenigen warIndustriezentren aus dem Süden. Daraus entstand ein relativ dichtes Schienennetz, das den Zugang zu den Bundesstaaten Mississippi, Alabama und Georgia ermöglichte.

In Bezug auf die Wasserstraßen wurde nur der Mississippi als Hauptdurchdringungsachse in die südliche Strategie angesehen, und als solche war dies der Fall gewesenmächtig befestigt. Tennessee und Cumberland waren ihrerseits als zweitrangig angesehen worden - daher die schwache Garnison, die den Forts Henry und Donelson zugewiesen war. In Übereinstimmung mit dem damaligen militärischen Denken und trotz der Erfolge der Unionsmarine gegen die Forts des Hatteras Pass oder die der Port Royal Bay galten die Befestigungen und ihre Kanonen immer noch als einer Flotte überlegen. .

Der einzige, der den Flüssen mehr Bedeutung zu geben schien, war Ulysses Grant, der für ihn tatsächlich erfolgreich sein würde. Dies muss jedoch nicht unbedingt als Frucht einer langfristigen strategischen Voraussicht angesehen werden: Zu diesem Zeitpunkt hatte Grant keine Ahnung, wie entscheidend die Eroberung der Forts Henry und Donelson sein würde. Die Operation, für die er schließlich Hallecks Erlaubnis erhielt, sollte begrenzt bleiben, und die beiden Forts stellten ein leichteres Ziel dar als Kolumbus - die Schlacht von Belmont hatte dies gezeigt. Andererseits ist es sicher, dass Grants Erfahrung in Belmont ihm alle Vorteile von gezeigt hatteeine kombinierte Operation am Fluss, etwas, das sich die anderen Generäle nicht vorstellen konnten, nachdem sie es selbst erlebt hatten. Grant wurde bei seiner Aufgabe von der Bundesmarine gut unterstützt. Bereits im Mai 1861 wurde ein "Westliche Kanonenbootflottille » (Westliche Kanonenbootflottille). Diese Einheit stand unter der operativen Kontrolle der Bundeswehr, wurde jedoch von Seeleuten bedient und von US-Offizieren überwacht. Marine.

Im Februar 1862 wurde sie von Andrew Foote kommandiert. Neben den Transportschiffen gab es zwei Arten von Kampfschiffen. Die ersten (Holzverkleidungen) waren zivile Schiffe, die so modifiziert wurden, dass sie Kanonen und dicke Holzwachen erhielten, während die folgenden (Eisenpanzer) erhielt echte Eisenrüstung, wenn auch nicht sehr dick. Dies reichte jedoch aus, um sich gegen die Artillerie der südlichen Festungen zu behaupten. Diese Schiffe versorgten die Kanonenboote der Konföderierten im Winter 1861/62 mit mehreren nicht entscheidenden Einsätzen, und ihre Feuerkraft würde sich in der kommenden Kampagne als von unschätzbarem Wert erweisen.

Am 30. Januar 1862 ermächtigte General Halleck General Grant, die Operation durchzuführen, gegen die er sich vorbereiteteFort Henry. Die Flottille von Commodore Foote war bereits fertig und segelte am 2. Februar von Kairo aus. Der nordische Angriff sollte klein sein, ein erster Schritt in Richtung weiterer Fortschritte. Kurz gesagt, Grant dachte daran, die erste Stufe einer Treppe zu graben, die es ihm ermöglichen würde, das Herz der Konföderation zu erreichen, wenn er in Wirklichkeit die Tür aufbrechen wollte.


Beteiligte Kräfte

Von der Sezession an hatte sich Tennessee verpflichtet zu bauenBefestigungenseine Grenzen zu schützen. Fort Henry wurde am rechten Ufer des Tennessee River aus Erde gebaut und von einer weiteren kleineren Siedlung am gegenüberliegenden Ufer, Fort Heiman, flankiert. Beide waren zugunsten von Kolumbus zurückgelassen worden, dessen Verteidigung als Priorität angesehen wurde. Anfang Februar 1862 verfügten die rund 3.000 Mann von Brigadegeneral Lloyd Tilghman in Fort Henry nur über 17 schwere Waffen.

Dies war nicht das einzige Problem, mit dem der südliche Befehlshaber konfrontiert war. Fort Henry war Gegenstand einer Standortwahl gewesenam unfähigsten im Laufe der Geschichte der Militärtechnik. Der Standort war von Daniel Donelson, dem damaligen Justizminister von Tennessee, ausgewählt worden, dessen militärische Erfahrung sich auf eine kurze Karriere als Offizier der Bundeswehr vor 35 Jahren beschränkte. Er wählte eine Position, um die Festung zu bauen, die eine klare Reichweite des Flusses bot, aber von den umliegenden Hügeln übersehen wurde.

Schlimmer noch, der Ort der Festung war im Juni ausgewiesen worden, als das Wasser des Tennessee noch relativ niedrig war und Donelson die Winterflut völlig ignoriert hatte. So sehr, dass im Februar 1862 Fort Henry weitgehend warüberflutet: Das Hauptpulvermagazin befand sich unter Wasser und die Hälfte der Kanonen war unbrauchbar. Eines der seltenen Verteidigungsgüter der Festung war die damals neue Verwendung von "Torpedos": Fässer, die mit Schießpulver gefüllt waren und unter dem Niveau des Flusses verankert waren und bei Kontakt mit einem Schiff explodieren konnten Mit anderen Worten, ein Minenfeld.

Als Reaktion darauf hatte General Grant 17.000 Mann in zwei Umdrehungen herangezogen, weil er nicht genügend Transportschiffe hatte. Diese Streitkräfte waren in zwei Divisionen organisiert, die von McClernand und C. Ferguson Smith kommandiert wurden. Der erste landete am rechten Ufer, um Fort Henry direkt anzugreifen, während der zweite am linken Ufer gleichzeitig Fort Heiman angreifen würde. Die Landungen fanden am 4. und 5. Februar etwa 3 Meilen nördlich von Fort Henry statt, wonach Grant seine Flottille von Kanonenbooten zur Durchführung schickteeine vorläufige Bombardierung.

Der KommodoreFootehatte insgesamt sieben bewaffnete Schiffe zur Verfügung. Drei warenHolzverkleidungen: zumTylerund dasLexington Bereits in Belmont engagiert wurde die USS hinzugefügtConestoga. Diese drei Schiffe bildeten eine separate Division, die von Lieutenant Commander Seth Phelps geführt wurde. Währenddessen befahl Foote den vier direktEisenpanzer, davon drei (USSCincinnati, USSCarondeletund USSSt. Louis) wurden speziell für diesen Zweck gebaut. Der vierte, die USSEssexwar ein ehemaliges Zivilschiff, bewaffnet und kurzerhand gepanzert.

Ein ungleicher Kampf

Tilghman, der von Beginn der Landung an Grant gewarnt wurde, begriff sofort, dass seine Situation hoffnungslos war. Am 4. Februar evakuierte er Fort Heiman. Am nächsten Tag schickte er den größten Teil der Garnison in Fort Henry nach Fort Donelson, etwa zwanzig Kilometer östlich. Er blieb nur bei ihmhundert Männer die neun noch funktionsfähigen Kanonen in Fort Henry zu bedienen und so lange durchzuhalten, wie es ihre prekäre Lage zulässt.

Die Kanonenboote der Union mussten hauptsächlich kämpfenStarke Strömungen durch die Flut erzeugt. Die Torpedos, die die Konföderierten mitten in Tennessee aufgestellt hatten, waren unwirksam: Die meisten von ihnen waren nicht ausreichend versiegelt und hatten Wasser aufgenommen, wodurch die darin enthaltenen Sprengstoffe unwirksam wurden. Darüber hinaus waren die meisten von ihnen von der Strömung weggespült worden, und diejenigen, die möglicherweise noch funktionsfähig waren, trieben an der Nordflottille vorbei, ohne Schaden zu verursachen.

Am 6. Februar näherte sich Foote Fort Henry und eröffnete das Feuer. Er hatte das zurückgelassentimberclads, moins protégés, si bien que ce furent les ironclads qui subirent le plus gros de la riposte sudiste. Celle-ci, au demeurant, fut pratiquement sans effet. Conçus par un ingénieur de St-Louis, James Eads, les ironclads nordistes présentaient des flancs inclinés sur lesquels les projectiles confédérés ricochaient sans pénétrer. Leur pont, en revanche, n’était pas blindé, mais il aurait fallu pour les atteindre que les canons sudistes fussent situés en hauteur ; or, le fort Henry était – ô combien ! – au ras de l’eau. Seul l’Essex fit les frais de son blindage plus léger : un boulet transperça sa chaudière principale, ébouillantant 28 membres d’équipage dont 5 mortellement. Privée de vapeur, l’Essex se mit à dériver et quitta le combat.

Malgré ce coup au but, la lutte demeura inégale pour les artilleurs sudistes. Au bout d’une heure, cinq de leurs canons avaient été réduits au silence et les stocks de munitions accessibles baissaient dangereusement. Tilghman estima que l’honneur de la Confédération avait été défendu suffisamment longtemps et offrit sa reddition à Foote. Le fort était à ce point inondé que l’embarcation que Foote envoya récupérer Tilghman put y pénétrer en passant par la porte principale. Le fort Henry tomba ainsi entre les mains nordistes avant même que l’infanterie de Grant ne put s’en approcher.

Des conséquences inattendues

Grant télégraphia aussitôt la nouvelle à Halleck, ajoutant qu’il se disposait à marcher immédiatement sur le fort Donelson et à s’en emparer le surlendemain. Il dût vite se raviser, car les fortes pluies des jours précédents avaient transformé en fondrières des routes déjà très médiocres à la base. Il jugea plus prudent de regrouper et renforcer son armée avant d’aller plus avant. Initialement réticent, son supérieur finit par comprendre l’intérêt stratégique de la situation et lui expédia une division de réserve, aux ordres de Lew Wallace, qui porta les effectifs de « l’armée du district de Cairo » à un peu moins de 25.000 hommes.

Le commodore Foote avait lui aussi réalisé que la chute du fort Henry ouvrait à ses canonnières une autoroute, tout anachronisme mis à part, vers le Sud profond. Dès le 7 février, il chargea Phelps de remonter le cours de la Tennessee pour tester la résistance des Sudistes. Celle-ci fut pratiquement nulle : la chute rapide du fort Henry avait persuadé bon nombre de généraux confédérés que les canonnières de l’Union étaient invincibles. Le positionnement inepte du fort et le fait qu’il fût pratiquement sous les eaux ne furent pas pris en compte. Dastimberclads de Phelps remontèrent la Tennessee jusqu’à Muscle Shoals, point au-delà duquel la rivière cessait d’être navigable, et brûlèrent ou capturèrent de nombreux navires de transport sudistes. Phelps commit toutefois une grave erreur en accédant à la demande des habitants de Florence, dans l’Alabama, de ne pas brûler le pont de chemin de fer qui s’y trouvait. Ce pont allait jouer un rôle décisif dans les mouvements de troupes préliminaires à la bataille de Shiloh, en avril suivant.

Dans le camp confédéré, on réalisa aussitôt à quel point la situation était sérieuse. A.S. Johnston estima dès le lendemain de la chute du fort Henry que le fort Donelson tomberait tout aussi facilement, ouvrant aux Nordistes la route de Nashville et menaçant d’encerclement le gros de ses troupes déployées dans le Kentucky. Il ordonna à Hardee de quitter Bowling Green et de se replier sur Nashville. La perte du fort Henry démontrait surtout l’échec de la stratégie confédérée : dépourvue de profondeur stratégique, la ligne de défense des Sudistes était condamnée dès lors qu’un de ses maillons avait sauté.

Johnston convint malgré tout qu’il était nécessaire de défendre autant que possible le fort Donelson pour donner aux troupes sudistes le temps de se regrouper à Nashville et d’y organiser leurs défenses. Il dépêcha sur place 12.000 hommes, soit deux divisions aux ordres de Simon Buckner et Gideon Pillow. Ces renforts étaient placés sous le commandement de John Floyd, l’ancien secrétaire à la Guerre sous la présidence de James Buchanan, récemment transféré de Virginie occidentale. Avec les forces déjà présentes et celles ramenées du fort Henry, la garnison du fort Donelson s’élevait en tout à 16.000 soldats.

Carte montrant l'attaque du fort Henry et la marche des Nordistes vers le fort Donelson (copyright Hal Jespersen via Creative Commons).

Das12 février 1862, l’armée du général Grant quitta le fort Henry vers l’est, et marcha sur le fort Donelson. Grant laissait en réserve derrière lui la division de Lew Wallace, encore incomplète, et que devait renforcer une brigade empruntée au département de l’Ohio. Avocat dans le civil, Lew Wallace était également écrivain à ses heures perdues ; il écrirait en 1880 le roman Ben Hur, un best-seller adapté plusieurs fois au cinéma par la suite. De son côté, le capitaine Phelps avait ramené ses trois timberclads après trois jours de raid en amont de la rivière Tennessee.

Une cible plus coriace

La flottille de l’Union avait perdu l’Essex, privée de chaudière après le bombardement du fort Henry, et la Cincinnati légèrement touchée. Mais elle avait reçu le renfort de deux autres canonnières cuirassées, elles aussi construites à St-Louis par James Eads, l’USS Louisville et l’USS Pittsburgh. La force ainsi reconstituée descendit la Tennessee jusqu’à son confluent, remonta brièvement le cours de l’Ohio avant d’obliquer pour rejoindrela Cumberland et se diriger vers le fort Donelson. En 1862, la Cumberland se jetait directement dans l’Ohio, contrairement à son cours actuel, qui conflue d’abord avec la Tennessee.

Situé dans le voisinage immédiat de la petite ville de Dover, le fort Donelson était autrement plus redoutable que le fort Henry. Dressé sur une petite butte surplombant la Cumberland d’une trentaine de mètres, il était à l’abri des inondations. La dotation en artillerie était également bien meilleure, puisqu’on en comptait une soixantaine de pièces. Le fort lui-même étant bien trop exigu pour contenir 16.000 soldats, les hommes de Floyd avaient entrepris sitôt arrivés d’établir une ligne de défense extérieure d’environ quatre kilomètres serpentant à travers un paysage boisé et vallonné. La droite de la position est garantie par une rivière, la Hickman Creek, le centre court le long des crêtes, la gauche est couverte par un petit ruisseau, et les arrières sont solidement tenus par le fort Donelson.

C’est une bonne position défensive, mais non exempte de défauts. Les soldats qui l’occupent sont encore, pour beaucoup, armés de vieux mousquets à silex sensibles à l’humidité. De surcroît, l’aile gauche confédérée fait face à une ligne de crête qui, une fois tenue par les Nordistes, leur permettrait de couper la seule voie acceptable de retraite par la terre. Enfin, le moindre de ces points négatifs n’est certainement pas le commandement. L’incurie notoire de Pillow s’était déjà exprimée quinze ans plus tôt au Mexique, et plus récemment à Belmont. Floyd était un homme politique dépourvu de talent militaire. Quant à Buckner, son moral était au plus bas, car il tenait la défense pour un sacrifice inutile dépourvu d’échappatoire. Initialement, c’était Beauregard qui devait commander cette force mais, malade, il s’était fait poliment excuser.

Une brigade de cavalerie ad hoc avait été déployée au contact des éléments avancés nordistes, et confiée à un lieutenant-colonel de 41 ans, Nathan Bedford Forrest. Ce Tennesséen originaire de Memphis était pour ainsi dire l’antithèse de l’idée qu’on pouvait se faire du « gentleman sudiste ». D’extraction modeste, il n’appartenait en rien à cette aristocratie terrienne qui régnait sur les plantations de coton et de tabac. Mais il était doué pour les affaires, et avait réussi, avant guerre, à amasser une fortune colossale grâce à diverses entreprises, y compris un fructueux commerce d’esclaves. Millionnaire en dollars, Forrest pouvait se vanter d’être encore plus riche que Leonidas Polk – en fait, il était probablement l’un des individus les plus riches de tout le Sud.

Forrest était aussi connu pour ses aptitudes physiques, qui servaient à merveille un tempérament agressif et, à l’occasion, un sens de l’honneur assez chatouilleux. Avec 1,88 m pour 95 kilos, il était largement au-dessus du gabarit moyen de l’époque et de l’aveu de ses contemporains, c’était un excellent escrimeur doublé d’un cavalier hors pair. Le fait qu’il ait survécu à de nombreux combats et blessures a largement alimenté son image, encore populaire aujourd’hui, de héros légendaire de la cause sudiste. Une légende oscillant entre dorure et noirceur, notamment à cause de sa participation controversée à un massacre de prisonniers noirs au fort Pillow en 1864. Et Forrest joua un rôle incontestable dans le succès, après la guerre, de la première incarnation du Ku Klux Klan.

Placé à la tête d’un régiment de cavalerie qu’il avait recruté et équipé à ses frais, il démontra bientôt des aptitudes au commandement suffisamment notables, en dépit de son absence totale de formation militaire, pour gravir les premiers échelons de la hiérarchie. Il allait en monter d’autres encore, mais pour l’heure, il ne put guère que retarder de peu la progression de l’armée de Grant. À la fin de la journée du 12 février, les Nordistes étaient au contact de la principale ligne confédérée. Ils déployèrent la division C.F. Smith à gauche, et la division McClernand à droite.

Une citadelle assiégée

Grant entendait bien attendre l’arrivée de la division de Lew Wallace pour l’insérer au centre de son dispositif. Celle-ci n’était pas encore au complet, une de ses brigades devant arriver par voie fluviale. Le général nordiste donna des ordres pour éviter de lancer des attaques irréfléchies mais dès la matinée du 13, il fut confronté à l’impatience de ses subordonnés : Smith et McClernand lancèrent chacun de leur côté des attaques limitées. Quant à Foote, pas encore arrivé avec ses canonnières, il fit tester vers 11 heures les canons du fort Donelson par un élément avancé de sa flotille, l’USS Carondelet.

Si Smith, tout proche du QG de Grant, se contenta d’une brève démonstration avant de faire ouvrir le feu sporadiquement à ses canons et de faire avancer tireurs isolés et lignes de tirailleurs, McClernand en fit davantage. Déployant ses troupes, il s’aperçut que la longueur des lignes confédérées l’obligerait à étirer dangereusement les siennes s’il voulait couper à l’ennemi toute retraite. Il fut également pris à partie par l’artillerie que les Confédérés avaient placée sur une position avancée, en hauteur, au centre de leur ligne. Confiant, McClernand chargea la brigade de William Morrison de s’en emparer, et la fit renforcer par un régiment de la brigade de William H. L. Wallace – un homonyme dépourvu de parenté avec Lew Wallace.

Bientôt pilonnés par une seconde batterie confédérée, les Nordistes n’en montèrent pas moins à l’assaut. Parvenus tout près de la position ennemie, ils furent repoussés par la brigade sudiste d’Adolphus Heiman, dont le soutien aux artilleurs avait été sous-estimé. Le colonel Morrison fut blessé, mais ses hommes renouvelèrent leur attaque, sans succès, une première fois puis une seconde. Ce n’est que lorsque les feuilles mortes et les buissons prirent feu que la brigade, désormais aux ordres du colonel Leonard Ross, abandonna son attaque. Les infortunés blessés qui n’avaient pu s’extraire du brasier périrent carbonisés. En tout, environ 150 Nordistes furent tués ou blessés pour un résultat nul.

Ayant enfin reçu les renforts tant attendus, Grant put détacher la brigade de John McArthur de la division Smith pour donner un peu de profondeur au dispositif de McClernand. Son armée était fin prête : il n’y avait plus qu’à attendre que la flottille de canonnières, qui avait fait merveille au fort Henry, n’entre en jeu. Dans l’intervalle, les troupes de deux camps vécurent un enfer malgré l’absence de combats d’envergure. Des tirs sporadiques continuèrent durant toute la journée du 13 février et la nuit suivante. Allumer un feu pour faire la cuisine exposait à devenir la cible des tireurs d’élite.

Pour ne rien arranger, les conditions météorologiques se dégradèrent subitement. Un vent glacial se leva à la tombée de la nuit et les températures, jusque-là anormalement élevées et quasi printanières, chutèrent largement en-dessous de zéro. Il neigea une bonne partie de la nuit. De nombreux soldats avaient commis l’erreur de laisser en arrière leurs couvertures et leurs manteaux… Ceux qui n’allaient pas mourir de pneumonie les semaines suivantes allaient retenir la leçon. Quant aux blessés, après les flammes, ils devaient à présent faire face à l’hypothermie.

Le lendemain, ayant couvert le débarquement des renforts à présent terminé, Foote se trouvait disponible avec ses canonnières. Il attaqua à 15 heures. Comme au fort Henry, il déploya ses quatre ironclads en ligne et laissa les trois timberclads en réserve. Tirant avec la même intensité que huit jours plus tôt, les canonnières nordistes causèrent des dégâts significatifs au fort Donelson. Ce dernier, néanmoins, avait du répondant. Sa position en hauteur permettait à ses canons de pratiquer un tir plongeant contre les navires nordistes, qui s’étaient rapprochés dangereusement – à 350 mètres seulement de leur cible.

Ainsi placés, les artilleurs confédérés pouvaient atteindre le pont des canonnières qui, contrairement à leurs flancs inclinés, n’était pas blindé. Cet avantage finit par payer. Un boulet pénétra par le toit dans la passerelle de l’USS St. Louis et emporta la roue du gouvernail, tuant au passage le timonier et manquant de peu le commodore Foote qui fut blessé par des éclats de bois – ironiquement, au pied. Incontrôlable, la St. Louis ne put être dirigée pour faire face au courant et se mit à dériver. DasLouisville eut également sa direction endommagée et subit le même sort. Les deux canonnières fédérales survivantes se retirèrent pour couvrir les autres, et le bombardement du fort Donelson par la flottille fluviale s’arrêta là.

Espoir de sortie

Ce succès remonta le moral des défenseurs sudistes… mais pas celui de leurs généraux. Floyd réunit ses subordonnés durant la nuit du 14 au 15 février à son quartier général, l’unique hôtel de la ville de Dover. Tous furent unanimes : le fort Donelson était intenable. Il fallait tenter une sortie. La retraite de Foote laissait ouverte la voie fluviale vers Nashville, mais il n’y avait pas assez de bateaux pour évacuer toute la garnison. Il faudrait donc attaquer dans la seule direction possible par voie de terre : vers l’est, sur la route menant à Charlotte.

Pour ce faire, Floyd réorganisa complètement ses forces. Pillow, avec cinq brigades, et couvert sur son flanc gauche par les cavaliers de Forrest, aurait pour tâche d’effectuer la percée principale en attaquant la division nordiste de McClernand. Quant à Buckner, il devrait mener ses deux brigades dans une attaque de soutien contre le centre fédéral, avec l’appui de la brigade Heiman, dans le but d’empêcher Grant d’envoyer des renforts à McClernand. Ce plan était audacieux car ce faisant, les Confédérés ne laissaient sur leur flanc droit qu’un unique régiment pour occuper les défenses extérieures, et la brigade de John Head pour tenir le fort Donelson proprement dit.

Avant l’aube, le 15 février 1862, les soldats sudistes reçurent des vivres pour trois jours. Les Fédéraux, pour leur part, étaient restés passifs. Grant avait quitté le champ de bataille pour conférer avec Foote de la stratégie à suivre après l’échec des canonnières, à une dizaine de kilomètres de son quartier général. Lancée au lever du soleil, l’attaque confédérée prit les Nordistes au dépourvu. Non seulement leur chef n’était pas là pour y faire face, mais les guetteurs fédéraux, sans doute trop occupés à lutter contre le froid, n’avaient rien remarqué du redéploiement des Confédérés. Pour ne rien arranger, Grant n’entendit pas le bruit du combat, et ne regagna son QG que lorsqu’un messager vint le prévenir. Cette absence momentanée allait manquer, ultérieurement, de lui coûter sa carrière.

L’attaque confédérée porta en premier lieu contre la brigade nordiste du colonel Oglesby. La brigade McArthur se porta à son secours mais, mal déployée, elle fut de peu d’efficacité. Les deux unités résistèrent malgré tout pendant deux heures, notamment grâce au soutien de W.H.L. Wallace. Ce dernier put intervenir parce que Buckner était, contrairement au plan initialement prévu, resté l’arme au pied. Il ne se mit en marche que lorsque Pillow le somma de le faire, mais son attaque accrut encore la pression déjà grande exercée sur les Nordistes. Forrest se montra décisif, manœuvrant à cheval pour flanquer à plusieurs reprises les Fédéraux avant de les attaquer à pied. Ces facteurs, combinés à l’épuisement progressif des munitions des Nordistes, finirent par obliger les hommes de McClernand à reculer.

Les combats de la matinée du 15 février : les Sudistes enfoncent la division McClernand, qui se rétablit grâce à l'aide de la division Wallace et de la brigade M.L. Smith (copyright Hal Jespersen via Creative Commons).

Leur retraite manqua de peu de se transformer en déroute, mais en l’absence de Grant, McClernand réussit à persuader Lew Wallace de venir à son aide. Ses deux brigades parvinrent à rétablir une ligne de défense que Buckner assaillit à trois reprises, sans succès. Vers 12h30, la progression des Confédérés était stoppée. Malgré cela, leur succès était incontestable : ils étaient maîtres des hauteurs qui commandaient la route de Charlotte et par conséquent, la voie du salut leur était essentiellement assurée.

De la victoire à la capitulation

Environ une heure plus tard Gideon Pillow fit la démonstration définitive de son incompétence : estimant que l’armée ennemie était vaincue pour de bon, il ordonna à ses forces de regagner leurs positions de départ pour se ravitailler en munitions. Stupéfié, Floyd perdit alors son sang froid et ordonna à Buckner de se replacer avec ses hommes sur la droite du périmètre défensif sudiste, ne laissant sur la colline chèrement acquise le matin même qu’un mince rideau de troupes pour garder ouverte la route de Charlotte.

Grant, pour sa part, était enfin arrivé sur le champ de bataille, vers 13 heures. Sans se départir de son calme habituel, il prit aussitôt des mesures énergiques. Il ordonna à Foote d’envoyer ceux de ses navires encore en état de marche effectuer une prudente démonstration contre le fort Donelson afin de soutenir le moral vacillant de ses soldats. Il fit renforcer la division Wallace par la brigade Ross et deux régiments de la division C.F. Smith, le tout confié à son homonyme Morgan L. Smith. Lew Wallace reçut pour mission de reprendre le terrain perdu sur la droite, tandis que C.F. Smith se vit chargé de lancer une attaque de diversion sur la gauche.

Cette dernière réussit au-delà de toute espérance : le 30th régiment du Tennessee, unique force confédérée tenant l’enceinte extérieure, ne put tenir très longtemps malgré le soutien des canons du fort. Ramenant ses troupes de l’aile gauche confédérée, Buckner tenta sans succès de reprendre ses ouvrages à C.F. Sur la droite nordiste, Lew Wallace ne tarda pas à être victorieux lui aussi. La brigade de M.L. Smith progressa rapidement, par bonds, en se couchant entre deux mouvements pour se mettre à couvert. Lew Wallace laissera de leur chef en action cette description pittoresque : « Le cigare du colonel Smith fut emporté [par une balle] tout près de ses lèvres. Il en prit un autre et réclama une allumette. Un soldat accourut et lui en donna une. « Merci. Reprenez votre place, à présent. Nous sommes presque en haut » répondit-il et, tout en fumant, il éperonna son cheval. »

La contre-attaque nordiste dans l'après-midi du 15 février : les Fédéraux reprennent le terrain perdu après le retrait des Sudistes. Simultanément, la division C.F. Smith perce les défenses extérieures des Confédérés (copyright Hal Jespersen via Creative Commons).

Au soir du 15 février, la retraite que les Confédérés s’étaient ouverte était désormais refermée, même si, dans les faits, la division de Lew Wallace était trop étirée pour couper efficacement la route de Charlotte. Peu importait : les Sudistes avaient laissé passer leur chance. Leurs généraux tinrent de nouveau conseil à l’hôtel de Dover. La situation militaire était précaire : toute la droite des défenses extérieures était enfoncée. Estimant que toute résistance supplémentaire causerait des pertes terribles et inutiles, Floyd et son état-major estimèrent qu’il n’y avait plus qu’à capituler. Triste fin pour une armée qui, quelques heures plus tôt, avait son salut bien en main.

Mais les avanies infligées aux troupes sudistes par leurs chefs ne s’arrêtèrent pas là. Floyd, accusé d’avoir délibérément fait transférer du matériel dans le Sud durant les mois précédant la guerre pour que les rebelles s’en emparent plus facilement, faisait l’objet d’une inculpation dans le Nord. Craignant d’être pendu s’il était capturé, il décida de s’éclipser en emmenant avec lui les régiments qu’il avait amenés de Virginie. Il embarqua sur deux transports avec environ 1.500 hommes et remit le commandement à Pillow. Celui-ci, redoutant un sort similaire à celui que craignait Floyd, profita de la nuit pour traverser la Cumberland sur une petite embarcation. À l’incompétence, l’un et l’autre avaient ajouté la couardise…

Buckner, défaitiste, hérita du commandement. Forrest sollicita de son supérieur l’autorisation de quitter la place avec ses cavaliers, et l’obtint. Il franchit les lignes adverses sans grande difficulté, avec 700 hommes. Grant, de son côté, avait prévu un assaut général pour le 16 février à l’aube, mais Buckner le devança en demandant à négocier les conditions de sa reddition. Les deux hommes se connaissaient bien : ils avaient servi ensemble dans l’armée fédérale, et Buckner avait même prêté de l’argent à Grant pour que celui-ci puisse regagner l’Illinois lorsqu’il avait démissionné. Le général sudiste s’attendait donc à se voir offrir des termes magnanimes.

Il n’en fut rien. Pour toute réponse, Grant lui écrivit : « Votre pli de ce jour, proposant un armistice et la nomination de commissaires pour définir les termes d’une capitulation, a bien été reçu. Aucun terme autre qu’une reddition inconditionnelle et immédiate ne peut être accepté. Je propose de m’installer immédiatement dans vos ouvrages. » Lorsqu’elle fut connue de la presse après la bataille, cette courte missive souleva l’admiration de tout le Nord, le public applaudissant à la fermeté de son auteur. Le général nordiste devait gagner là un surnom, basé sur ses initiales,Unconditional Surrender (« reddition inconditionnelle ») Grant. Buckner accepta de mauvaise grâce, car il n’avait guère le choix.

En tout, la chute du fort Donelson avait coûté à la Confédération près de 14.000 hommes, dont environ 12.500 prisonniers. L’Union, pour sa part, avait perdu 2.700 soldats, dont 500 tués. Les nombreux prisonniers sudistes prirent le chemin des premiers camps établis à leur intention dans le Nord, notamment autour de Chicago. Ils firent l’objet, par la suite, d’échanges contre des prisonniers nordistes – y compris Buckner, échangé en août.

Le reste de l’armée sudiste d’A.S. Johnston avait pu rejoindre Nashville, mais la ville était à présent indéfendable. Les Confédérés l’évacuèrent une semaine plus tard, le 23 février. Deux jours après, les navires de Foote firent leur jonction avec les soldats de Buell, qui avançaient enfin depuis le nord, et occupèrent la ville. La perte de ce nœud ferroviaire impliquait aussi l’isolement de Columbus, qu’il n’était plus possible de renforcer rapidement, et la position fortifiée fut évacuée à son tour, le 2 mars. Vaincu, mais non abattu, A.S. Johnston regroupa ses forces à Corinth, une petite bourgade du nord-est de l’État du Mississippi, et attendit les renforts qu’il avait demandés au président Davis. Le Tennessee central, lui, passait sous la coupe de l’Union.


Video: Fort Donelson National Battlefield (Kann 2021).