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Be Merrie All: Mittelalterliche Weihnachtsfeiern


Genau wie bei der Aneignung heidnischer heiliger Stätten durch christliche Autoritäten, wie sie Papst Gregor I. im späten 6. zu neu benannten religiösen Bräuchen. Dies geschah normalerweise in der Form von Heiligentagen bei etablierten Festen, wie der Feier der Apostel Philippus und Jakobus beim Frühlingsfest von Beltane (1. Mai) oder Festtage zu konstruieren, um Ereignisse in den Evangelien wie die Darstellung Christi und die Reinigung der Jungfrau Maria zur Zeit des Imbolc (1. Februar), ein heidnisches Fest, das mit der Göttin Brigid (später in St. Brigid umgewandelt) verbunden war.

Festmahl am französischen Königshof (14. Jahrhundert) ( Erica Guilane-Nachez /Adobe Stock )

Heidnische Feste und Cristes Maesse

Dies ermöglichte einen reibungslosen soziokulturellen Übergang, bei dem tief verwurzelte kalendarische Rituale aufrechterhalten werden konnten, während die Bedeutungen dieser Rituale verändert werden konnten. Ein klares Beispiel dafür in keltischen und germanischen Ländern ist die Transformation von Samhain (31. Oktober) in Allerheiligen und Allerheiligen am 1. November. Samhain war ein europaweites, vorchristliches Fest und Gedenken an die Vorfahren, aber im 8. Jahrhundert hatte die Kirche das Datum angefordert, um ihr eigenes Datum zu markieren Besondere Vorfahren - die gemarterten Heiligen.

Mosaik von Jesus als Christus Sol (Christus die Sonne) im Mausoleum M in der Nekropole vor dem vierten Jahrhundert unter dem Petersdom in Rom

Ebenso wurde Weihnachten zu einer christlichen Überlagerung früherer kalendarischer Traditionen. Es gibt weder im koptischen noch im gnostischen Evangelium den Hinweis, dass Jesus Christus kurz nach Mittwinter geboren wurde, aber um 220 n. Chr. hatte der frühe Kirchenvater Sextus Julius Africanus den 25. Dezember als das Datum identifiziert, an dem Christus geboren wurde. Dies war vielleicht eine Aneignung der stirbt solis invicti nati (Tag der Geburt der unbesiegten Sonne), das Hauptfest des heidnischen Roms, um den Jahreswechsel zu markieren, wenn das Licht aus der Dunkelheit zurückkehrt. Aber erst im 10. Jahrhundert wurde Weihnachten zu einem wichtigen liturgischen Fest in Europa und löste Feste wie Yule ( ohol) in germanischen Überlieferungen, die mindestens bis ins dritte Jahrhundert n. Chr. zurückreichen.

Die Krönung Karls des Großen zu Weihnachten 800 n. Chr. trug dazu bei, die Popularität des Feiertags zu fördern

Die erste explizite Erwähnung des Festivals, Cristes Maesse , im angelsächsischen England war 1038, aber die Tatsache, dass Wilhelm der Eroberer den Weihnachtstag 1066 für seine Krönung wählte, lässt vermuten, dass es in England schon lange zuvor ein wichtiges Datum war.


Mittelalterliche Weihnachtstraditionen

Zu den heidnischen Traditionen, die zu Weihnachten gehören, gehört das Verbrennen des Weihnachtsbaums. Dieser Brauch stammt aus vielen verschiedenen Kulturen, aber in allen scheint seine Bedeutung in der iul oder "Rad" des Jahres. Die Druiden segneten einen Baumstamm und ließen ihn während der Wintersonnenwende 12 Tage lang brennen. Für die Wikinger war der Weihnachtsbaum ein wesentlicher Bestandteil ihrer Feier der Sonnenwende, des Julfestes, sie schnitzten Runen, die unerwünschte Eigenschaften (wie Unglück oder schlechte Ehre) darstellten, die die Götter von ihnen nehmen wollten.

Wassail kommt von den altenglischen Wörtern was hael, was soviel bedeutet wie "seien Sie gesund", "sei gesund" oder "gute Gesundheit". Ein starkes, heißes Getränk (normalerweise eine Mischung aus Bier, Honig und Gewürzen) wurde in eine große Schüssel gegeben, und der Gastgeber hob sie und begrüßte seine Gefährten mit „waes hael“, worauf sie mit „drinc hael, " was bedeutete "trinken und gesund werden". Im Laufe der Jahrhunderte entwickelten sich einige alkoholfreie Versionen von Wassail.

Andere Bräuche entwickelten sich als Teil des christlichen Glaubens. Zum Beispiel wurden Mince Pies (so genannt, weil sie zerkleinertes oder gehacktes Fleisch enthielten) in länglichen Hüllen gebacken, um die Krippe Jesu darzustellen, und es war wichtig, drei Gewürze (Zimt, Nelken und Muskatnuss) für die drei Geschenke hinzuzufügen, die den Christkind der Heiligen Drei Könige. Die Kuchen waren nicht sehr groß, und es galt als Glück, an jedem der zwölf Weihnachtstage (die mit Dreikönigstag am 6. Januar endeten) einen Mince Pie zu essen.


Mittelalterliche & Tudor-Weihnachtsgerichte

A. A. Milnes beliebtes Kindergedicht "König John" porträtiert den freundlosen König am Vorabend eines einsamen Weihnachtsfestes, reduziert darauf, zerfetzte Grußkarten aus vergangenen Jahreszeiten auszustellen und sich zu fragen, ob er dieses Jahr leider auch nur mit einem mickrigen Geschenk rechnen kann. Eine passende Möglichkeit für einen der schurkischsten Monarchen der Geschichte, die Feiertage zu verbringen. aber historisch sehr ungenau. Wenn es eine Jahreszeit gab, zu der ein englischer Herrscher damit rechnen konnte, mit allem Drum und Dran von "Fondness" und "Freundschaft" umgeben zu sein - wie erzwungen sie auch sein mögen -, dann während der Zwölf Weihnachtstage, die sich vom 25. Dezember bis zum Dreikönigstag erstreckten ( oder zwölfte Nacht) am 6. Januar.

Eines der Kennzeichen des Mittelalters war die Entstehung des Hofes als Drehscheibe politischen Einflusses und gesellschaftlichen Einflusses. Als der Adel kultivierter und weltlicher wurde, wurde ihr Machtgedanken raffinierter. Großer Wert wurde auf Ausstellung, Prunk, höfische Umgangsformen und formelles Benehmen gelegt. Die Rolle des Höflings entwickelte sich von der des brutalen Gefolgsmanns des Königs zu der des höflichen Manipulators, der in den Feinheiten der Zeremonie und des Protokolls ebenso begabt ist wie in den harten, kalten Strategien des Reichsaufbaus.

Einer Im Zentrum dieses komplizierten Netzes stand der Monarch, die strahlende Sonne, um die sich alles andere drehte. und selten war die Pracht dieser Sonne, ihre Fähigkeit zu nähren oder zu versengen, so offensichtlich wie während der Weihnachtsgerichte des Mittelalters und der Tudorzeit. Unter dem Deckmantel der Andacht, des Feierns und der Festlichkeit betrieben der Monarch und die Thronnächsten fast zwei Wochen lang konzertierte Machtpolitik: Networking, Lobbying, Gefälligkeitsbitten – und Gunstgewährung. Es ist angemessen, dass eine der beliebtesten Formen der Weihnachtsunterhaltung die Maskerade war. . . am Weihnachtsgericht wurde das Manövrieren oft getarnt, die Intrige sub rosa.

Einer Lass die Erde ihren König empfangen.
Da die Religion im Leben der meisten Menschen eine so wichtige Rolle spielt, könnten die alten Herrscher Schlimmeres tun, als aus den symbolischen Verbindungen zwischen dem "König des Reiches" und dem König des Himmels Kapital zu schlagen. Wie der mächtige Karl der Große vor ihm wählte Wilhelm der Eroberer den Weihnachtstag 1066 für seine Krönung zum König von England (entdecken wir ein nicht so subtiles Thema von "The Savior Commeth"?).

Die meisten mittelalterlichen Monarchen wählten den Weihnachtstag für das traditionelle "Händeauflegen", ein Ritual, das die "heilende" Kraft des Königs auf diejenigen übertragen soll, die von bestimmten Hautkrankheiten betroffen sind. Das zeremonielle Tragen der offiziellen Heiligenschein-hellen Staatskrone unterstrich das Gefühl, dass der Monarch allmächtig war, über alle anderen Sterblichen hinaus.

Am Neujahrstag 1511 gebar Katherine von Aragon einen Sohn. Ein ekstatischer König Heinrich VIII. benannte das Baby nach sich selbst und erweiterte den Weihnachtshof in Westminster, um die Geburt mit einem großen Turnier und einem Festzug zu feiern. Wie anders hätte die Geschichte verlaufen können, wenn der lang ersehnte Prinz mehr als sieben Wochen gelebt hätte!


Komm, sie haben es mir gesagt. . .

Natürlich wäre eine so glorreiche Darbietung umsonst ohne ein anerkennendes Publikum. Monarchen des Mittelalters und der Tudorzeit sorgten dafür, dass das Haus voll war, und riefen nicht nur Gleichaltrige herbei, die unvergleichliche Gesellschaft bieten würden, sondern auch jeden, mit dem der König oder die Königin vielleicht ein "kleines Wort" haben wollten. Eine Einladung an den Weihnachtshof des Herrschers war eine Befehlsvorstellung, die der Adel und die niederen Hofmitläufer nicht gut ablehnen konnten.

Die meisten hätten nicht daran gedacht, abzulehnen – nicht nur wäre die königliche Familie königlich beleidigt, sondern die Gelegenheit, Teil des Posierens, Netzwerkens, Hinterhaltens und Klatschens zu sein, war zu köstlich, um sie zu verpassen! Dennoch waren die einzigen akzeptablen Ausreden für eine weihnachtliche "No-Show" Krieg, Kreuzzüge, schwere Krankheiten und Geburten. Wehe denen, die die Wahrheit ein wenig ausdehnten, wenn sie ihr Bedauern zum Ausdruck brachten. Königin Elizabeth war besonders darauf bedacht, dass ihre männlichen Höflinge während der 12-tägigen Feierlichkeiten am Hof ​​bleiben. Manche Adlige müssen Weihnachten nur gewärmt von ihrem eigenen Zorn darüber verbracht haben, zugunsten der Königin verlassen zu werden.

Diplomatie trat während der Ferienzeit nicht in den Hintergrund. Englische Monarchen benutzten ihre Weihnachtsgerichte häufig als Vehikel, um mit Würdigen aus anderen Nationen guten Willen zu etablieren. Heinrich IV. veranstaltete 1400 für Kaiser Manuel II. von Konstantinopel ein aufwendiges Turnier auf dem Turniergelände im Eltham Palace. Sein Großvater Edward III. hatte zu Weihnachten zwei ehemalige Feinde – König David von Schottland und König John von Frankreich – im großen Stil gefeiert 1358. (Die Tatsache, dass die fremden Könige Gefangene und Ehrengäste waren, trug offenbar wenig dazu bei, ihre Heiterkeit zu dämpfen!)

Ein wichtiger Gast an mehreren Weihnachtshöfen Heinrichs VIII. fehlte auffällig bei den offiziellen Feierlichkeiten - Anne Boleyn. Obwohl der König die Anwesenheit von Herrin Anne für die Feiertage in Greenwich befahl, wurde sie drei Jahre lang in eine begrenzte Rolle hinter verschlossenen Türen verbannt. Um des Anscheins willen präsidierte Katherine von Aragon während der Feiertage von 1530 weiterhin Heinrichs Feste und Feste.

1531 hatte sich das Blatt zu Gunsten von Anne gewendet. Noch nicht Königin, wurde sie dennoch in den Queen's Lodgings in Greenwich untergebracht, obwohl Henry sensibel genug war, um die formellen Weihnachtsfeiern des Hofes zu vermeiden. Ihr fünftes Weihnachtsfest in Greenwich war 1532 eine andere Sache. Anne war Königin in allem außer dem Namen und leitete die höfischen Feierlichkeiten mit einem so spektakulären Übermaß, dass provisorische Küchen auf dem Palastgelände errichtet werden mussten. Es gab einige Spekulationen, dass Elizabeth I. gezeugt wurde, während Henry und Anne in diesem Jahr fröhlich waren.

Gelegentlich überzogen Weihnachtsgäste ihre Begrüßung. Elizabeth, die 1551 verzweifelt ihren ehemaligen Freier, den Herzog von Anjou, loswerden wollte, versuchte an seine sparsame Natur zu appellieren, indem sie ihm vorschlug, vor Neujahr nach Hause zu gehen, um sie nicht mit einem teuren Geschenk verwöhnen zu müssen. Stattdessen schenkte er ihr eine juwelenbesetzte Ankerbrosche und blieb bis Februar. Elizabeth war nicht amüsiert.


Don wir jetzt unser schwules Kleid!

Wenn die zwölf Weihnachtstage die Bühne für großes Drama bereiten, können Sie sicher sein, dass die Spieler angemessen kostümiert waren. Die Festlichkeiten der Ferienzeit boten den Swells Gelegenheit, ihre Konkurrenz mit ihrem opulenten Schmuck zu beeindrucken – schade um den ärmeren Adligen, der kratzen und kneifen musste, um ein entsprechend glamouröses Image zu erhalten. Natürlich würde es niemand wagen, den König und die Königin in den Schatten zu stellen (zur Behaglichkeit der Gäste war es in diesem Kreis unbekannt).

Dies war eines der drei Mal im Jahr (die anderen waren Ostern und Pfingsten), an dem der Monarch die offizielle Staatskrone trug, einen massiven goldenen Kopfschmuck, der von Wilhelm dem Eroberer in Auftrag gegeben und der Krone Karls des Großen nachempfunden wurde. Hermelin, das königliche Fell der Wahl, würde dem Herrscher weiteren Glanz verleihen.

Für einige, wie Heinrich II., der für sein Desinteresse an den äußeren Insignien der Majestät bekannt ist, wäre dies Modestatement genug. Andere nutzten die Gelegenheit für pfauenähnliches Posieren. Im Jahr 1482 bemerkte ein Weihnachtsgast, dass Edward IV. - ein berüchtigter Wäscheständer - in den Hof schritt "in einer großen Vielfalt der teuersten Gewänder gekleidet, von ganz anderer Schnitt als die, die man bisher in unserem Königreich normalerweise gesehen hatte". und seine Tochter Elizabeth stiegen auch konsequent in die Mode-Gelegenheit ein.

Richard II. hatte Grab - und berechtigt! - Zweifel an seinem Cousin Henry Bolingbroke. Ein Astrologe hatte den König einmal gewarnt, dass er von einer Kröte "erschlagen und vernichtet" werden würde. Wenn die Vorhersage anfangs lächerlich schien, dann muss sie weniger so ausgesehen haben, als Henry zum Weihnachtsfest des Königs erschien, fröhlich gekleidet in einem Gewand, das mit Kröten bestickt war (vermutlich war er kein Rentiertyp). Immer schnell bei der Aufnahme, brauchte Richard keine Zeit, um die schreckliche Verbindung herzustellen.

Kleidung war nicht der einzige Bereich, in dem Extravaganz herrschte. Beim Schenken war mit auffälligem Konsum zu rechnen. Weihnachtsgeschenke wurden normalerweise am Neujahrstag oder gelegentlich in der Zwölften Nacht ausgetauscht. Nach einer Woche voller Spannung ("Ich frage mich, was der Weihnachtsmann dieses Jahr mitgebracht hat?") waren die eifrigen Beschenkten bereit für die wirklich guten Sachen. Die größten und besten Geschenke sollten natürlich der königlichen Familie gemacht werden.

Niemand schien sich überhaupt für die Möglichkeit zu schämen, dass ein teures Gold- oder Silberplättchen, eine juwelenbesetzte Ausrüstung oder ein exotisches Tier so ausgelegt werden könnten, als wolle man sich die königliche Gunst erkaufen. In der zwölften Nacht des Jahres 1392 schenkten die Londoner Bürger, die das Kriegsbeil mit Richard II. begraben wollten, dem König und Königin Anne ein einhöckriges Kamel und einen Pelikan, Neuheiten für die königliche Menagerie im Tower of London.

Robert Dudley, Earl of Leicester, war einer der erfolgreichsten Geschenkgeber der Tudor-Ära, der Elizabeth Jahr für Jahr mit originellen und teuren Geschenken überhäufte (eine gute Sache, denn Glorianna hätte nichts anderes erwartet). Zum ersten Weihnachtsfest ihrer Regentschaft wurden ihr elegante Seidenstrümpfe geschenkt - fortan trug sie keine Wollstrümpfe mehr. Dudley schenkte Elizabeth auch die vermutlich erste Armbanduhr der Welt. passend mit glitzernden Juwelen geschmückt.

Natürlich ist es eine Freude zu geben, aber auch zu empfangen – vor allem, wenn der Empfänger die versteckte Botschaft versteht. Die Monarchen des Mittelalters und der Tudorzeit beschenkten ihre Lieblinge in absteigender Reihenfolge: Je üppiger das Geschenk, desto höher die Wertschätzung, die Ihnen entgegengebracht wurde - oder desto größer die Gunst, die der König erbitten wollte. Schenken war ein sehr öffentlicher Anlass, und Höflinge drängten sich um die Stellung, um zu sehen, wer die wichtigsten Geschenke gemacht oder erhalten hatte.

Doch nicht nur der Hof wurde zu Weihnachten mit königlichen Leckereien verwöhnt. Während seiner gesamten Regierungszeit leistete Richard II. zu Weihnachten bedeutende Beiträge zu religiösen Institutionen, einschließlich der Verleihung der Reliquien der Heiligen Unschuldigen an das York Minster im Jahr 1395. Auch wurden nicht alle Weihnachtsgeschenke in einer Schachtel mit einer Schleife überreicht - Titel und Ehrungen waren seltener (aber außerordentlich). mehr willkommen) Schätze. Im Jahr 1470 erhob Edward IV. als Teil eines formellen Befriedungsprogramms zwischen sparringenden Yorkisten "Unterstützern" John Nevilles Sohn George zum Herzogtum Bedford. . . und warf eine Verlobung mit der Prinzessin Elizabeth von York (die Ehe kam nie zustande), für ein gutes Maß.

Deck the Halls: Feste und Bälle
Dennoch fanden die extravagantesten Darbietungen des Exzesses während der Weihnachtszeit während der scheinbar endlosen Runden von Banketten, Bällen und Sportveranstaltungen statt, die während der zwölf Weihnachtstage veranstaltet wurden, um die Scharen von Gästen und Schaulustigen zu unterhalten. Dies war der Hof am sichtbarsten – Bürger konnten einen allzu seltenen Blick auf die königliche Familie erhaschen, als sie in ihrer feinsten pelzgefütterten Kleidung zum Turniergelände zogen.

Wenn sie Glück hatten, konnten die Armen auch als Könige speisen – oder zumindest mit Resten von der großen Tafel des Königs. Großzügige, reiche Fetzen waren sie auch! Bei jedem Bankett wurden nicht nur 24 Gänge angeboten, sondern es wurde auch erwartet, dass die königliche Küche für diese großen Feste weit mehr kochen würde als nötig - nicht nur, um die Gesellschaft zu beeindrucken, sondern mit dem ausdrücklichen Zweck, die Bedürftigen zu ernähren, wenn die die Heiterkeit der Nacht war zu Ende.

Die Stadtbewohner wiederum begünstigten den Hof häufig mit eigenen Frohbotschaften. Weihnachtslieder, Jongleure, Mummer, Zauberer, Schauspieler, Musiker, Dichter und Barden drängten sich in den Sälen und bereicherten die Abendunterhaltung mit ihren Talenten. Normalerweise fand das Gericht solche vergangenen Zeiten sehr amüsant, aber nicht immer. Der prüde Heinrich VI. war geradezu wütend, als eine Gruppe einheimischer Mädels, die von einem schelmischen jungen Lord angeheuert wurden, ihre Brüste entblößte und aufreizend vor dem König und seinen Männern tanzte. »Pfui, pfui, Schande!« waren Henrys Abschiedsschüsse, als er in seine Privatgemächer stürmte.

Solche Brumm-Bug-Reaktionen waren jedoch weit von der Norm entfernt. Trotz der wichtigen Machenschaften hinter den Kulissen und der politischen Vernetzung, die ausnahmslos stattfanden, fanden die meisten Monarchen während der Feierlichkeiten Zeit, ihre Lebensgeister aufzufrischen. Selbst wenn sie Staatsangelegenheiten im Kopf hatte, genoss Elizabeth die zwölf Weihnachtstage normalerweise in vollen Zügen, normalerweise in Whitehall oder Hampton Court. Obwohl die Königin es vorzog, den Weihnachtstag im Gebet zu verbringen, gab sie für den Rest der Feiertage ihrer spielerischen Seite die Oberhand.

Lord Robert Dudley war viele Jahre für Elizabeths Urlaubsunterhaltung verantwortlich, eine Aufgabe, die er mit großer Freude übernahm. Legendäre Bälle, Maskeraden, Jagden, Theateraufführungen und Bankette wurden rund um die Uhr für die Königin und ihre Höflinge veranstaltet. (Dieser Kerl hätte Martha Stewart einen Lauf um ihr Geld gegeben). Es ist daher nicht verwunderlich, dass Elizabeths "Sweet Robin" Weihnachten 1565 wählte, um der Königin öffentlich einen Antrag zu machen. Es ist nicht weniger überraschend, dass Elizabeth ihn fröhlich ablehnte.

Elizabeth verabscheute das Essen in der Öffentlichkeit und nahm die meisten ihrer Mahlzeiten in ihrem privaten Gemach ein. An Weihnachten machte sie eine Ausnahme und schwelgte vor den Augen der Öffentlichkeit in den reichhaltigen Speisen und Süßigkeiten der Saison. (Von gutaussehenden jungen Lords bedient zu werden, die während des Essens an ihrer Seite knieten, könnte ihr Anreiz gewesen sein. Wir können den Reiz verstehen!)

Familien, Fehden und Treue
Die Feiertage können selbst für die engsten Familien eine anstrengende Zeit sein. Man kann sich nur die Unterströmung familiärer Spannungen vorstellen, als ein Monarch seine Angehörigen zu einem saisonalen Kamingespräch einlud.

Während eines Weihnachtsgerichts auf Schloss Windsor im Jahr 1126 versuchte König Heinrich I., der keinen legitimen männlichen Erben hatte, seine Barone zu zwingen, seine Tochter Matilda als seine Nachfolgerin anzunehmen. Die Angelsächsischen Chroniken berichteten, dass ". dort ließ er Erzbischöfe und Bischöfe und Äbte und Grafen alle dortigen Thegne schwören, England und die Normandie nach seinem Tod in die Hand seiner Tochter zu geben.« Das schworen sie, aber sie waren nicht glücklich darüber.

Keiner der Anwesenden war daran interessiert, zu den Ersten zu gehören, die einer Frau Treue schuldeten. Die Bühne war bereitet für den 19 Jahre andauernden blutigen Kampf um den Thron, der England nach Henrys Tod zerriss. Ironischerweise wurde die endgültige Resolution zu diesem Bürgerkrieg, der Friedensvertrag zwischen König Stephen und Matildas Sohn Heinrich von Anjou, am Weihnachtstag 1153 in Westminster ratifiziert.

Die Gewissheit der Krone war für Heinrich von Anjou das Ende eines Kapitels – das Bewahren dieser Krone war das nächste. Seine Herrschaft war geprägt von Aufständen und Rebellionen, die oft von seiner Frau Eleonore von Aquitanien angeführt wurden. Henry hielt Mammas Einfluss unter Kontrolle, indem er sie 16 Jahre lang im Gefängnis hielt – aber er erkannte, dass ihre Abwesenheit vom Weihnachtstisch im Jahr 1184 die Weihnachtsstimmung dämpfen würde, die nötig war, um seine Söhne Geoffrey, Richard und John dazu zu bringen, sich zu einem Versprechen zu vereinen der Treue. In einem echten Lion in Winter-Moment war die liebevolle Familie lange genug wieder vereint, um Versöhnungen anzubieten, Erbschaften zu begleichen und Versprechen zu machen (glauben Sie, jemand hat die zusammengebissenen Zähne und die gekreuzten Daumen bemerkt?)

Jeder weiß, dass Weihnachten eine Zeit für Kinder ist. Wir vermuten, dass es den erwachsenen Söhnen von Edward III. viel leichter gemacht wurde, vor den Scharen des versammelten Adels zu schwören, den 10-jährigen Richard von Bordeaux, den Sohn ihres toten Bruders, des Schwarzen Prinzen, friedlich als Thronfolger zu akzeptieren ihren Platz. Schließlich ist es besser zu geben als zu nehmen, oder? (Nun, vielleicht nicht, wenn das Geschenk eine Krone ist. ) Manchmal waren es die Eltern selbst - nicht der Adel oder die Thronanwärter -, die von der Würdigkeit ihres Erben überzeugt werden mussten.

Erst Weihnachten 1406 wurde Henry of Monmouth - weit über seine Volljährigkeit hinaus - endlich in den Rat seines Vaters aufgenommen, die erste bedeutende Geste, die Heinrich IV. machte, um die Bereitschaft seines Sohnes, die Krone zu erben, anzuerkennen. Sechs Weihnachten später in Eltham, der Tod bevorstand, rief der König Prinz Hal an seine Seite und arbeitete eine Strategie aus, um sicherzustellen, dass die Geschwisterrivalität zwischen dem zukünftigen Heinrich V. und seinem Bruder Thomas von Woodstock die Nachfolge nicht gefährden würde.

Horchen! Herolde vom König
Krönungen sind so festgeschrieben und traditionsgebunden, dass der Monarch oft erst bei der nächsten großen Versammlung des Hofes - normalerweise zu Weihnachten unmittelbar nach einer Krönung - die Möglichkeit hatte, seine Muskeln auf eine Weise zu spielen, die den Stil definierte seiner Herrschaft.

Für Wilhelm den Eroberer war die Auszeichnung natürlich strittig, aber er wählte ein anderes englisches Weihnachtsgericht, um eine der tiefgreifendsten und weitreichendsten Entscheidungen seiner Regierungszeit zu verkünden. Im Jahr 1085 gab der Bastard in Gloucester Englands erste landesweite Zählung aller Grundbesitzer und ihrer Besitztümer in Auftrag, ein Werk von Mammutumfang, das in die Geschichte als Domesday Book bekannt ist.

Für Heinrich III. muss die Wartezeit zwischen seiner Krönung im Alter von neun Jahren und seinem ersten offiziellen Weihnachtsfest als erwachsener Monarch unerträglich lang gewesen sein. Trotz der vernünftigen Führung seines Protektors, William Marshal, waren in den Tagen vor Weihnachten 1223 Unzufriedenheit und politische Scharfschützen am Hof ​​weit verbreitet.

In Northampton nahm der junge Henry die Sache selbst in die Hand, übernahm schließlich das königliche Siegel und erklärte sich zum wahren und totalen König. Er erreichte die Burg am 23. England.« Das Grollen verstummte – wenn auch nur für kurze Zeit.

Es überrascht nicht, dass die religiösen Kontroversen des Tages während Elizabeths erstem Weihnachtsfest in Whitehall im Jahr 1558 im Mittelpunkt standen. Trotz ausdrücklicher gegenteiliger Anordnungen der Königin erhob der Bischof von Carlise die Hostie während der Feier der Messe, ein Symbol der Transsubstantiation, die Protestanten als geschmacklos empfanden. Die neue Königin stürmte lieber aus ihrer Kapelle, als sich päpstlichen Bräuchen unterwerfen zu lassen. Zwei Tage später veröffentlichte sie ihre erste Proklamation zu religiösen Angelegenheiten, in der sie erklärte, dass bestimmte Teile der Messe auf Englisch (statt auf Latein) gesprochen werden sollten, und alle Predigten verbot, bis das Parlament sich weiter mit dem Thema befasste.

"Oh, das hättest du nicht haben sollen!" Verschwörungen und Plünderungen
Während des Weihnachtsaufenthalts mag auf dem Schlachtfeld Waffenstillstand ausgerufen worden sein, aber vor Gericht waren Ruhe und körperliches Wohlergehen nicht unbedingt gegeben. Man könnte annehmen, dass die Weihnachtszeit bei so vielen so wichtigen Personen in unmittelbarer Nähe des Königs nicht die beste Zeit wäre, um eine königliche Entführung oder ein Attentat zu versuchen (und kaum im Einklang mit dem Weihnachtsgeist, könnten wir hinzufügen). Doch im 14. und 15. Jahrhundert konnten solche schlimmen Ereignisse mehrmals kaum abgewendet werden.

Der ritterliche Code forderte einen 12-tägigen Waffenstillstand über die Weihnachtsferien. Solche Feinheiten wurden jedoch nicht immer beachtet. Eine der frühesten - und blutigsten - Konfrontationen der Rosenkriege fand während der Ferienzeit statt. Es war am 30. Dezember 1460, in der Schlacht von Wakefield, dass Richard, Duke of York, und sein Sohn, der Earl of Rutland, im Kampf gegen die Lancastrianer ihr Leben verloren. Ihre Leichen waren entsetzlich verunreinigt, was die Stimmung vorübergehend zugunsten der Yorkisten drehte. Zu anderen Zeiten wurden Waffenstillstände produktiv genutzt. Papst Benedikt nutzte den Waffenstillstand von 1337, um einen wichtigen (wenn auch nur allzu kurzlebigen) Friedensvertrag zwischen Eduard III. und dem König von Frankreich auszuhandeln.

Das erste Weihnachtsfest Heinrichs IV. in Windsor im Jahr 1399 brachte den König und seine Söhne der Ermordung gefährlich nahe. Edle Anhänger des kürzlich abgesetzten Richard II. wollten ihn wieder auf den Thron bringen und dabei ihren Einfluss am Hof ​​zurückgewinnen. Einer der Verschwörer, der Earl of Rutland, hatte einen Sinneswandel in letzter Minute. Die Earls von Salisbury, Gloucester, Exeter und Surrey wurden sofort zu Boden getrieben, gelyncht und enthauptet. Es war auch nicht das letzte Mal, dass Henry sich Sorgen machen musste, wer das Wassail gespickt haben könnte. Im Jahr 1403 gab es Gerüchte über ein zweites Attentat, dieses von Edward, Duke of York, das während der Weihnachtsfeier im Eltham Palace stattfinden sollte. Vorwarnung und Mangel an Beweisen legen das ganze Thema – zumindest oberflächlich – zur Ruhe.

Eltham war auch der Brennpunkt eines gefährlichen - und glücklicherweise vereitelten - Versuchs, Henry V während des Höhepunkts der Lollard-Rebellion tödlichen Schaden zuzufügen. Von Henrys ehemaligem Kumpan und Segensgefährten Sir John Oldcastle geleitet, war der Plan, eine Reihe feindlicher Rebellen, verkleidet als Mummer, in die Gegenwart des Königs zu schmuggeln.

Die Rebellen sollten den König entführen und ihn als Lösegeld festhalten, bis ihre religiösen Forderungen erfüllt waren. Obwohl die Verschwörung lange vor den Feiertagen aufgedeckt wurde und Oldcastle im Tower eingesperrt war, hinderte es eine unglückliche (wagen wir zu sagen "geistlose") Gruppe engagierter Lollards nicht daran, den Plan auszuführen, ungeachtet dessen. Sie wurden gefangen genommen und hart behandelt. Oldcastle gelang es jedoch, dem Tower zu entkommen und nach Wales zu fliehen.

Shakespeares bluffiger und ungeschickter Sir John Falstaff, der für Henry V und Henry V von zentraler Bedeutung ist, soll auf dem Charakter von Sir John Oldcastle basieren.

Am Neujahrstag 1593 deckte der Earl of Essex eine Verschwörung gegen Elizabeth auf, an der ihr Leibarzt Roderigo Lopez beteiligt war. Obwohl sie bis ein Uhr morgens einen Tanz veranstaltete, muss ihr Verstand von Lopez' Verrat und der anschließenden Verhaftung verzehrt worden sein. Die Königin hatte jedoch ihre eigenen dunklen Weihnachtstaten zu büßen: 1586, während sie Weihnachten in Greenwich feierte, entwarf Elizabeth den formellen Haftbefehl für die Hinrichtung ihrer Cousine Mary Stuart - zugegeben, sie unterzeichnete ihn erst im Februar.

Das vielleicht tragischste Ereignis, das aus den gesteigerten Leidenschaften der Saison resultierte, ist die berüchtigte Ermordung von Thomas a Becket im Jahr 1170. Obwohl zwischen dem Monarchen und dem Erzbischof von Canterbury seit Jahren Spannungen herrschten, wurde Beckets aufrührerische Predigt von der Kanzel der Kathedrale von Canterbury am Weihnachtsmorgen scheint für Heinrich II. der letzte Strohhalm gewesen zu sein. In einem für Plantagenet typischen Wutausbruch spie der König die schicksalhaften Worte aus: »Wird mich niemand von diesem turbulenten Priester befreien?« Vier Ritter, die an Henrys Hof anwesend waren, nutzten die Gelegenheit, um den Weihnachtswunsch ihres Lehnsherren zu erfüllen. Sie ritten von der Küste nach Canterbury, betraten am 29. Dezember die Kathedrale und ermordeten Becket kaltblütig im nördlichen Querschiff der Kathedrale. Es war für keinen der Beteiligten ein frohes neues Jahr – Henry litt für den Rest seiner Herrschaft unter den schrecklichen Folgen seines Ausbruchs.

Kein Ort wie zu Hause für die Feiertage
Drei der beliebtesten Weihnachtspaläste – Windsor, Westminster und Eltham – können noch heute besichtigt werden. Sie waren jedoch keineswegs die exklusiven Stätten mittelalterlicher und Tudor-Weihnachtsgerichte. Wenn sich in einem weit entfernten Außenposten des Königreichs Ärger zusammenbraut, würden sich die königliche Familie und ihr gesamtes Gefolge auf eine beschwerliche Winterreise begeben, um die Saison an einem strategischeren (oder defensiveren) Ort zu feiern.

Die Spannungen der Rosenkriege im Dezember 1467 waren so verschärft, dass Edward IV. seine Sicherheit gewährleistete, indem er sich mit einem Leibwächter von 200 persönlich ausgewählten Kammerdienern und Bogenschützen umgab, als er nach Coventry reiste, um Weihnachten zu feiern. Als zusätzliche Vorsichtsmaßnahme befahl er seinem doppelzüngigen Bruder George, Herzog von Clarence, sich mit ihm in Coventry zu amüsieren.

Auch waren diese Weihnachten außer Haus nicht unbedingt fröhlich. Eleanor von Aquitanien verbrachte während ihrer Jahre der Zwangshaft eine beliebige Anzahl unter reduzierten Umständen. Manchmal würden ihre Kinder oft nicht besuchen. Edward III. verbrachte mehr als seinen Anteil an Winter-"hols" in kaltem, nassem Elend auf den Schlachtfeldern Frankreichs. Und in einem tragisch unheilvollen Szenario verbrachte Richard II. 1387 als virtueller Gefangener im Tower of London.

Die Weihnachtszeit wegen ihres Niedergangs in eine krasse Kommerzialisierung zu kritisieren, war genauso ein Teil der heutigen Weihnachtssprache wie "Season's Greetings". Wir fragen uns: Waren die alten Weihnachtstage mit ihren königlichen Exzessen und Intrigen wirklich noch bewundernswerter? Wir denken nicht. (Aber wir können nicht umhin zu denken, dass sie auf ihre eigene seltsame Weise viel mehr Spaß gemacht haben!)

Sarah Valente Kettler und Carole Trimble sind die Amateurhistoriker. Zusätzlich zu ihrem kürzlich veröffentlichten Reiseführer zum mittelalterlichen und Tudor London, Leitfaden für Amateurhistoriker durch Tudor und das mittelalterliche London, haben die Autoren gerade das zweite Buch der Reihe Amateur Historians, Day Trips to the South of London (veröffentlicht bei Capital Books im Januar 2002), fertiggestellt. Derzeit erforschen sie die mittelalterlichen und Tudor-Stätten nördlich ihrer Lieblingsstadt.


Clement Clarke Moore und Die Nacht vor Weihnachten

Das vielleicht bekannteste Gedicht in englischer Sprache ist „A Visit from St. Nicholas“ oder, wie es oft genannt wird, „The Night Before Christmas“. Sein Autor, Clement Clarke Moore, ein Professor, der ein Anwesen im Westen von Manhattan besaß, war mit den St.-Nikolaus-Traditionen im New York des frühen 19. Jahrhunderts durchaus vertraut. Das Gedicht wurde erstmals am 23. Dezember 1823 anonym in einer Zeitung in Troy, New York, veröffentlicht.

Wenn man das Gedicht heute liest, könnte man annehmen, dass Moore einfach die gemeinsamen Traditionen darstellte. Tatsächlich tat er jedoch etwas ziemlich Radikales, indem er einige der Traditionen änderte und gleichzeitig Funktionen beschrieb, die völlig neu waren.

Zum Beispiel hätte die Nikolausgabe am 5. Dezember, dem Vorabend des Nikolaustages, stattgefunden. Moore verlegte die von ihm beschriebenen Ereignisse auf Heiligabend. Er entwickelte auch das Konzept „St. Nick“ mit acht Rentieren, jedes mit einem unverwechselbaren Namen.


Feiertage in der elisabethanischen Ära

Während der elisabethanischen Ära (1558-1603 n. Chr.) freuten sich Menschen aller Klassen sehr auf die vielen Feiertage und Feste, die das ganze Jahr über angeboten werden. Die überwiegende Mehrheit der Feiertage waren auch religiöse Gedenkfeiern, und die Teilnahme am Gottesdienst war gesetzlich vorgeschrieben. Still, the feasts that accompanied many of these 'holy days' were anticipated with pleasure, and many secular traditions began to appear alongside them such as playing football on Shrove Tuesday and giving gifts to mothers on the third Sunday before Easter. Holidays were also an opportunity to visit towns for a local fair or even travel further afield. The Elizabethan period was the first time the idea of a Grand Tour of Europe caught on amongst the rich, seen as a way to broaden a young person's horizons and round off their general education.

Holy Days

The concept of an extended holiday as a period of rest from work is a relatively modern idea. Throughout the Middle Ages, the only time a worker had off work was Sundays and holy days, that is days established by the Church to celebrate a religious matter such as the life of a particular saint or such events as the birth of Jesus Christ at Christmas and his resurrection at Easter. In the 16th century CE, these holy days became known by the now more familiar and wholly secular term, 'holidays'. The Elizabethan period was also the first time that such religious holidays came to be associated less with Church services and more to do with taking a 24-hour break from everyday life and, if possible, enjoying a little better quality of food and drink than one usually consumed. However, it is to be remembered that attendance at church on the main holy days was still required of everyone by law.

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In the second half of the 16th century CE, there were 17 principal holy days recognised by the Anglican Church, some of which, as today, moved particular dates depending on the lunar calendar. These holy days, and their celebratory or commemorative purposes, were:

  • New Year's Day (1 Jan) - the Circumcision of Jesus Christ.
  • Twelfth Day (6 Jan) - the Epiphany when the Magi visited Jesus.
  • Candlemas (2 Feb) - Feast of the Purification of Mary.
  • Shrovetide/Shrove Tuesday (between 3 Feb & 9 Mar) - the last day before the fasting of Lent.
  • Ash Wednesday (between 4 Feb & 10 Mar) - First day of Lent, the 40-day fast that leads up to Easter.
  • Lady Day (25 Mar) - Annunciation of Mary and considered the first day of the calendar year in England (when the year number changed).
  • Easter (between 22 Mar & 25 Apr) - the Resurrection of Christ and including nine days of celebration.
  • May Day (1 May) - commemorating St. Philip and Jacob but also considered the first day of summer.
  • Ascension Day (between 30 Apr & 3 Jun) - Ascension of Christ and a major summer festival.
  • Whitsunday (between 10 May & 13 Jun) - Pentecost when Christ visited the apostles.
  • Trinity Sunday (between 17 May & 20 Jun) - Feast day of the Trinity.
  • Midsummer Day (24 Jun) - also commemorates John the Baptist.
  • Michaelmas (29 Sep) - marks the end of the harvest season and commemorates the Archangel Michael.
  • All Hallows/Hallowtide (1 Nov) - the feast of All Saints (Hallows).
  • Accession Day (17 Nov) - commemorates Elizabeth I of England's accession.
  • Saint Andrew's Day (30 Nov) - commemorates St. Andrew.
  • Christmas (25 Dec) - the birth of Jesus Christ.

Holiday Traditions & Customs

One might also add Saint George's Day (23 Apr) to the list, which saw the feast of England's patron saint but which was not an official holiday. Besides all of the above, local churches and more traditional-Catholic-sympathetic ones would have celebrated on other days too, especially to commemorate various additional saints and the local patron saint of a town or village. The English Reformation, and especially the Puritan movement, toned down the more showy elements of Catholic celebrations. For example, the impressive procession of candles for Candlemas was largely abandoned. In contrast, various secular traditions came to be associated with these particular holy days. For example, it was customary to give gifts on New Year's Day, have a big get-together involving pancakes and football on Shrove Tuesday (the origins of Mardi Gras), or organise bonfires on Midsummer's Day. During Lent, a Jack-a-Lent effigy was put up and pelted by passers-by with stones, perhaps to ease the frustration of a more limited diet during that period (even if many no longer followed it rigorously). Also during Lent, on the third Sunday before Easter, people traditionally visited or gave gifts to their mothers (hence the modern Mother's Day). The Thursday before Easter, Maundy Thursday, was a time to give charity to those in need.

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Both May Day and Whitsunday were an opportunity to hold major summer festivals with feasts, dancing, and plays. Feasts were a major part of holy days and, no doubt, the part most looked forward to by many people. Connected with this fact is the need for preparation time, which is why many holidays came to have their own preceding 'Eve', like Christmas Eve, today's lone survivor. The first step in the preparation was to fast on this eve (usually the evening only), typically avoiding meat. The second step was to prepare the marvellous dishes to be eaten on the big day itself, like the traditional goose eaten on the day of Michaelmas.

Another reason to look forward to holy days was the holding of fairs. Many towns held at least one fair each year, usually in the summer months but sometimes as late as November. A fair could last for one or several days. Here there were agricultural shows, travelling performers of all kinds, plays were put on, military displays were organised, and dances were held. There was, too, the chance to buy goods brought in from travelling merchants from across the country and even abroad such as the wine merchants.

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Ostern

Then, as now, two holidays stood out for their particularly abundant celebrations, and these were Easter and Christmas. Easter was the most important celebration of the whole year, and by Elizabeth's reign, it had established itself on the first Sunday after the first full moon to appear on or after 21 March. By the time Easter arrived, traditionalists were absolutely ready to celebrate it because they had been fasting for the 40 days of Lent which preceded it. Religious celebrations actually began the week before Easter Sunday on Palm Sunday (the day Jesus entered Jerusalem), although after the Reformation, people no longer brought palm fronds to church on that day. School children were happy, too, as they had two weeks off for the Easter holiday.

Everyone attended church on Easter Sunday, as noted above, and it was the one sure time of the year when even the less-enthusiastic Christians took communion. Priests often kept records of who attended the service in an Easter Book (taking communion at least three times a year was another legal requirement for Elizabeth's subjects). Feasts were held which, of course, offered all kinds of dishes using much-longed-for meat and sweet things. With the reduction in Catholic traditions, there was something of a return to ancient pagan customs, the time of year being spring and so it had always been associated with fertility. Accordingly, eggs and rabbits now make their re-appearance alongside the Christian Easter traditions.

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Weihnachten

The countdown to Christmas, advent, began on the Sunday closest to 30 November, St. Andrew's Day. Advent was originally meant to be a period of fasting but was becoming less strictly adhered to as the years went by. The holiday itself began on 25 December and lasted 12 days until 6 January. School children had another two weeks off at this time of year. In the Middle Ages, the eve of the 6th, Twelfth Night, witnessed the most important celebrations of the holiday as it was also associated with mid-winter but now the 25th was taking over as the biggest feast day of this holiday period. Homes were decorated with holly, mistletoe, and ivy, while a Yule log was burned over the entire holiday. Special dishes were prepared using more expensive than usual ingredients, especially pies and spiced fruitcakes. Nuts and oranges were other rarities to be enjoyed at this time of year, as was spiced ale known as wassail, and, of course, there was lots of dancing, music, and games.

A Rest From Social Norms

Holidays were not only a break from the usual toil but were often, too, a welcome chance to relax social rules. Such games as reversing the roles of the sexes, making a commoner 'king of the feast' or young apprentices roaming the streets enforcing the laws on their elders were the source of much hilarity. So, too, were the opportunities to drink and be merry, often to excess. However, as the historian J. Morrill points out, "Festive licence, while seemingly transgressing social boundaries, served in reality to underscore expectations about the appropriate behaviour demanded in everyday life" (199). Holidays were but a temporary and all-too-short break from normality. In addition, feasts and celebrations often only emphasised the wide gap between the haves and have-nots. Further, the rich were reinforced in their superior position by the expectation that they display their wealth and feelings of charity by giving to the poor and paying a greater share of the costs of community celebrations.

Travel & the Grand Tour

Although using holidays to travel far and wide and visit new places was hardly a common practice, the Elizabethan period did see the beginnings of this habit. Holy days had always been an opportunity for pilgrims to visit important religious sites, perhaps to see for themselves a holy relic safeguarded in a local church or monastery. There were now, though, more and more instances of travel purely for secular purposes, that is seeing new sights and generally having a good time. Noted attractions in the Elizabethan period were the Golden Hind, sailed by Sir Francis Drake around the world in 1577-80 CE and moored in London or the Tower of London with its Crown Jewels and famous armouries.

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Unfortunately, there was no official road system in England in the 16th century CE, most roads were mere dirt tracks, and bridges were often a liability, assuming they had survived the last heavy rains. Consequently, Elizabethan travellers rarely moved around in comfort or at any great speed. Private horse carriages did exist and could be hired by the well-off. Most people preferred simply riding a horse, when around 80 kilometres (50 miles) could be covered in a day. Rivers provided another alternative to the bumpy country roads. For overnight stops, there were taverns (accommodation and only wine served) or inns (accommodation, food and drinks of all kinds served). Unfortunately, there were dangers on the road such as highwaymen, who might have been tipped off by staff working in the inn one had just spent the night at.

Although most travellers would have considered a trip to the annual fair in their local town a major expedition, the richer Elizabethans did begin the tradition of the Grand Tour which became so popular in later centuries. The idea of the Tour was that (especially young) people should spend some months travelling in Continental Europe, visiting the ruins of antiquity and more contemporary Renaissance highlights in order to improve their general education and broaden their outlook on life. Italy, France, and Spain were the most popular destinations. Often not just a sightseeing tour, participants learnt a language or two and spent time with noted teachers of such subjects as art, law, astrology, or even gardening. The Grand Tour was, then, considered ideal training for those interested in a career in politics and diplomacy. It is also undoubtedly true that many young men fled England because of bad debts, to escape problems with the authorities, or simply to satisfy their thirst for adventure and find a new life where every day was a holiday.


Saturnalia: the origins of the debauched Roman ‘Christmas’

It is today associated with decorations, gift-giving and indulgence. But how did the Romans celebrate during the festive season? Dr Carey Fleiner, senior lecturer in classical and medieval history at the University of Winchester, looks back at Saturnalia, the Roman mid-winter "festival of misrule".

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Published: December 1, 2020 at 6:00 pm

What was Saturnalia, and how was it celebrated?

It was the Romans’ mid-winter knees up, a topsy-turvy holiday of feasting, drinking, singing in the street naked, clapping hands, gambling in public and making noise.

A character in Macrobius’s Saturnalia [an encyclopedic celebration of Roman culture written in the early fifth century] quotes from an unnamed priest of the god Saturn that, according to the god himself, during the Saturnalia “all things that are serious are barred”. So while it was a holy day, it was also very much a festive day as well.

The ordinarily rigid and conservative social restrictions of the Romans changed – for example, masters served their slaves during a feast and adults would serve children, and slaves were allowed to gamble. And the aristocracy, who usually wore conservative clothes, dressed in brightly coloured fabrics such as red, purple and gold. This outfit was called the ‘synthesis’, which meant ‘to be put together’. They would ‘put together’ whatever clothes they wanted.

People would also wear a cap of freedom – the pilleum – which was usually worn by slaves who had been awarded their freedom, to symbolise that they were ‘free’ during the Saturnalia.

People would feast in their homes, but the historian Livy notes that by 217 BC there would also be a huge public feast at the oldest temple in Rome, the Temple of Saturn. Macrobius confirms this, and says that the rowdy participants would spill out onto the street, with the participants shouting, “Io Saturnalia!” the way we might greet people with ‘Merry Christmas!’ or ‘Happy New Year!’

A small statue of Saturn might be present at such feasts, as if Saturn himself were there. The statue of Saturn in the temple itself spent most of the year with its feet bound in woolen strips. On the feast day, these binds of wool wrapped around his feet were loosened – symbolising that the Romans were ‘cutting loose’ during the Saturnalia.

People were permitted to gamble in public and bob for corks in ice water. The author Aulus Gellius noted that, as a student, he and his friends would play trivia games. Chariot racing was also an important component of the Saturnalia and the associated sun-god festivities around that time – by the late fourth century AD there might be up to 36 races a day.

We say that during Christmas today the whole world shuts down – the same thing happened during the Saturnalia. There were sometimes plots to overthrow the government, because people were distracted – the famous conspirator Cataline had planned to murder the Senate and set the city on fire during the holiday, but his plan was uncovered and stopped by Cicero in 63 BC.

Saturnalia was described by first-century AD poet Gaius Valerius Catullus as “the best of times”. It was certainly the most popular holiday in the Roman calendar.

Where does Saturnalia originate?

It was the result of the merging of three winter festivals over the centuries. These included the day of Saturn – the god of seeds and sowing – which was the Saturnalia itself. The dates for the Saturnalia shifted a bit over time, but it was originally held on 17 December.

Later, the 17th was given over to the Opalia, a feast day dedicated to Saturn’s wife – who was also his sister. She was the goddess of abundance and the fruits of the earth.

Because they were associated with heaven (Saturn) and Earth (Opalia), their holidays ended up combined, according again to Macrobius. And the third was a feast day celebrating the shortest day, called the bruma by the Romans. The Brumalia coincided with the solstice, on 21 or 22 December.

The three were merged, and became a seven-day jolly running from 17–23 December. But the emperor Augustus (who ruled from 27 BC–AD 14) shortened it to a three-day holiday, as it was causing chaos in terms of the working day. Later, Caligula (ruled AD 37–41) extended it to a five-day holiday, and by the time of Macrobius (early fifth century) it had extended to almost two weeks.

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As with so many Roman traditions, the origins of the Saturnalia are lost to the mists of time. The writer Columella notes in his book about agriculture (De Re Rustica, published in the early first century AD) that the Saturnalia came at the end of the agrarian year.

The festivities fell on the winter solstice, and helped to make up for the monotony of the lull between the end of the harvest and the beginning of the spring.

Were gift-giving and decorations part of Saturnalia?

Saturnalia was more about a change in attitudes than presents. But a couple of gifts that were given were white candles named cerei and clay faces named sigillariae. The candles signified the increase of light after the solstice, while the sigillariae were little ornaments people exchanged.

These were sometimes hung in greenery as a form of decoration, and people would bring in holly and berries to honour Saturn.

Was Saturnalia welcomed by everyone?

Not among the Romans! Seneca (who died in AD 62) complained that the mob went out of control “in pleasantries”, and Pliny the Younger wrote in one of his letters that he holed up in his study while the rest of the household celebrated.

As might be expected, the early Christian authorities objected to the festivities as well.

It wasn’t until the late fourth century that the church fathers could agree on the date of Christ’s birth – unlike the pagan Romans, Christians tended to give no importance to anyone’s birthday. The big day in the Christian religious calendar was Easter.

Nevertheless, eventually the church settled on 25 December as the date of Christ’s nativity. For the Christians, it was a holy day, not a holiday, and they wanted the period to be sombre and distinguished from the pagan Saturnalia traditions such as gambling, drinking, and of course, most of all, worshipping a pagan god.

But their attempts to ban Saturnalia were not successful, as it was so popular. As late as the eighth century, church authorities complained that even people in Rome were still celebrating the old pagan customs associated with the Saturnalia and other winter holidays.

Dr Carey Fleiner is senior lecturer in classical and medieval history at the University of Winchester

This article was first published by HistoryExtra in 2013


Anglo-Saxon Christmas

If you’re anything like me, you’ll be looking forward to overindulging in food and drink throughout the coming Christmas period. Living, as we are, in the post-Victorian period, our notion of Christmas is inevitably informed by Charles Dickens and his peers, who solidified the modern version of Christmas as a time of generous gift-giving, charity, and copious food and drink. But, as the presence of ghosts in many of Dickens’s Christmas stories indicates, the modern idea of Christmas is also a time for reflection on the past. As an Anglo-Saxonist, I naturally think back to the early medieval period, and recently asked myself, how did they celebrate Christmas? Christmas is, after all, an Anglo-Saxon word – Cristesmæsse, a word first recorded in 1038 – and so would there be any resemblance to Christmas in 2016? The surprising results of my investigation are presented below.

Madonna and Child, Book of Kells, Folio 7v – 8th century

The precise date of Christ’s birth was decided as 25th December by Pope Julius I in the fourth century, long before the Anglo-Saxon invasion of England. The original Germanic invaders – Angles, Saxons, and Jutes – were not Christian, but were still engaged in celebrations on the 25th December. According to Bede, writing in the eighth century:

‘They began the year with December 25, the day we now celebrate as Christmas and the very night to which we attach special sanctity they designated by the heathen mothers’ night — a name bestowed, I suspect, on account of the ceremonies they performed while watching this night through. (De temporum ratione)’.

This was the festival known as Yule, still celebrated by Neo-Pagans across the world, and remembered indirectly by those indulging in a Yule Log this Christmas. Whilst details of the festival – like almost all aspects of Anglo-Saxon paganism – are murky, we can still pick out a few details from Bede’s account of the celebration.

The festival has some association with fertility and, as Bede implies with characteristic moral reticence, possibly involved ceremonial copulation. We can see here a link between Yule and Christmas: the pagans were celebrating birth, just as Jesus’s birth from Mary, a mortal woman, is celebrated by Christians on the same day. This common aspect to Yule and Christmas is important to observe: a mandate of the early Roman church, converting the pagans of Europe, was to pursue a policy of continuity, to ease the change from one religion to another amongst the recent converts. As such, deciding on 25th December as the date of Christ’s birth was a tactical ploy by the Roman Church.

The need for evolution rather than revolution in the conversion of pagans was specifically mentioned by Pope Gregory the Great in his instructions to the missionaries he sent to convert the Anglo-Saxons in 597. Speaking of the recycling of pagan religious sites, he explained: ‘we hope that the people, seeing that their temples are not destroyed, may abandon their error and, flocking more readily to their accustomed resorts, may come to know and adore the true God’. As well as in the implicit association of Yule and Christmas, we can see this process of adoption in the many ancient churches built on the sites of pagan shrines and incorporating the Yew tree, a sacred object to the pagans.


Escomb Saxon Church, © Andrew Curtis

So, with the date of Christmas decided, and old festivals rebranded (though, of course, with less sex), what did the post-597 Anglo-Saxons do at Christmas? The first thing to note is that Christmas did not have the same importance in the church calendar as it does today. Far more important to the Anglo-Saxon Church was the festival of Easter, the celebration of Christ’s death and resurrection.

Christmas gradually grew in importance from the time of Charlemagne, the great Frankish king, who was crowned Holy Roman Emperor on Christmas Day 800 at St. Peter’s Basilica, Rome. Nevertheless, there were established Christmas traditions by this time, which were continued through the Anglo-Saxon period. The fullest account of Anglo-Saxon Christmas is given by Egbert of York (d. 766), a contemporary of Bede: ‘the English people have been accustomed to practise fasts, vigils, prayers, and the giving of alms both to monasteries and to the common people, for the full twelve days before Christmas’.

Whilst the requirement for fasting couldn’t be further from the more secular 21st century Christmas traditions of ceaseless gluttony, we can see the rudiments of later festive customs. Firstly, the more overt religious significance of the date – ‘vigils [and] prayers’ – is in part reflected in the modern day, when many people’s sole (begrudging) visit to church occurs on Christmas Eve or Christmas Day itself. Perhaps most interesting in this early iteration of the Christmas period is Egbert’s mention of alms-giving, in which we can see the predecessor of modern Christmas presents, a tradition probably started in imitation of the Three Wise Men bringing the infant Christ Gold, Frankincense, and Myrrh. Alms were charitable relief given to the poor, without expectation of payment. Although we are now more indiscriminate in our festive gift-giving, and rarely take socio-economics into the equation, this is the start of the tradition of Christmas presents. We can link, also, the traditional festive fundraising of organisations such as the Salvation Army to Egbert’s discussion of charitable acts at Christmas.


The final Saxon Christmas tradition we can reconstruct is the Christmas holiday. Alfred the Great was greatly influenced by the Frankish Court – his stepmother, Judith, was great-granddaughter of Charlemagne – and seems to have shared their view of the importance of Christmas as a festival. In one of Alfred’s laws, holiday was strictly to be taken by all but those engaged in the most important of occupations from Christmas Day to Twelfth Night. It has been suggested that Alfred’s rigorous observance of his own law left him vulnerable to his Viking adversaries, who defeated him in battle on 6th January, 878: the day after Twelfth Night. Based on what we have already discussed, we can assume this was not because of overindulgence in food and drink. Christmas Day and Boxing Day are still bank holidays today, and schoolchildren around the country enjoy a similar length of break at Christmas to Alfred’s Saxon subjects.

So, Christmas for the Anglo-Saxons was a mixed-bag. Although most were given almost a fortnight off work, they were expected to fast for the period, and only poorer members of society would be given any presents. Nevertheless, in a time when economic hardship was the norm, and most people had to work painfully long hours in the fields, the Christmas holiday would be a time for celebration, and it is no wonder people were in a charitable mood. It is easy to see how the traditions of charity, rest and gift-giving developed into the unrestrained indulgence of today. Gesælige Cristesmæsse!


12 Days of Christmas

During the four weeks leading up to Christmas Day (known as Advent), most people observed a period of fasting up to and including Christmas Eve. Then the celebrations began, and continued for 12 days, from December 25 to January 6. The three biggest celebrations fell on Christmas Day, New Year’s and Epiphany, or Twelfth Night, on January 6, which honors the arrival of the three kings or three wise men (Magi) to see the baby Jesus.

Though people in Tudor times marked the beginning of the year on March 25 (when they held the Feast of the Annunciation), celebrating and exchanging gifts on January 1 was a holdover from Roman times, when that date was considered the beginning of the year. All work (except taking care of animals) would stop during the 12-day stretch, as everyone from laborers to noblemen devoted themselves to the enjoyment of the Christmas season. Work began again on the first Monday after Twelfth Night, known as Plough Monday.

Wassail, an English hot mulled punch, being brought house to house during the Christmas season.


Saturnalia 

In Rome, where winters were not as harsh as those in the far north, Saturnalia𠅊 holiday in honor of Saturn, the god of agriculture—was celebrated. Beginning in the week leading up to the winter solstice and continuing for a full month, Saturnalia was a hedonistic time, when food and drink were plentiful and the normal Roman social order was turned upside down. For a month, enslaved people were given temporary freedom and treated as equals. Business and schools were closed so that everyone could participate in the holiday&aposs festivities.

Also around the time of the winter solstice, Romans observed Juvenalia, a feast honoring the children of Rome. In addition, members of the upper classes often celebrated the birthday of Mithra, the god of the unconquerable sun, on December 25. It was believed that Mithra, an infant god, was born of a rock. For some Romans, Mithra’s birthday was the most sacred day of the year.


Merry Saturnalia and a happy Sol Invictus day

The most obvious precursor was the wild and madcap Roman festival called Saturnalia. Running for several days in early to mid-December, and held in honour of the god Saturn, this has become one of the most notorious shindigs in history, and with good reason. Never mind board games, charades and kipping on the sofa at 4pm – the Romans marked the winter festivities with raucous parties, rampant gambling and turning all social norms upside down.

This even meant servants and slaves were allowed to take control, with their masters even serving them feasts and following their orders. They were also allowed to openly criticise those in power, making Saturnalia an annual flowering of free speech and cheeky satire. All in all, Saturnalia had all the hype and excitement we associate with Christmas today. As the Roman writer, Seneca reported, “It is now the month of December, when the greatest part of the city is in a bustle… Loose reins are given to public dissipation, everywhere you may hear the sound of great preparations'. Interestingly, the festivities also saw houses decked out in greenery, and gifts were exchanged.

Saturnalia is a classic example of a winter solstice festival, one of many which have evolved in different cultures to bring good cheer in the season of long nights, and to mark the sense a sense of renewal and rejuvenation. In 274 AD, long after Saturnalia was already a thing, the Romans established yet another way to mark the season: a day to celebrate the sun god Sol Invictus. And the day in question? December 25th.


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